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Actualidad científica

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  • Enero/Marzo 1997Nº 7

Astronomía

Así explota una supernova

Cuando una estrella agota su combustible nuclear, la parte central de la misma se contrae en milisegundos y su "rebote" subsiguiente origina una onda que arrastra consigo la mayor parte de la materia estelar.

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La muerte de una gran estrella es un suceso brusco y violento. La estrella evoluciona pacíficamente durante millones de años, pasando por diversas fases de desarrollo, pero cuando se le acaba su combustible nuclear se contrae bajo su propio peso en menos de un segundo. Los sucesos más importantes de la fase de colapso transcurren en milisegundos. Lo que sigue es una supernova, una explosión prodigiosa, la más potente de las que se han producido desde que se formó el universo, si exceptuamos la «gran explosión» originaria.

Una sola estrella en explosión puede fulgurar con más brillo que una galaxia entera, compuesta por miles de millones de estrellas. En el curso de meses, logra emitir tanta luz cuanta despide el Sol en mil millones de años. Además, la luz y otras formas de radiación electromagnética representan sólo una porción pequeña de la energía total de una supernova. La energía cinética de la materia en explosión es 10 veces mayor. Más energía todavía —tal vez el céntuplo de la emisión electromagnética— transportan las partículas carentes de masa llamadas neutrinos, emitidos en su mayoría en un relámpago que dura alrededor de un segundo. Cuando termina la explosión, la mayor parte de la masa de la estrella se ha repartido por el espacio; del núcleo central de la misma sólo quedan cenizas, oscuras y densas. En algunos casos, hasta puede desaparecer sumido en un agujero negro.

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