Historia de la química

La ciencia revolucionaria: 1789-1792

Desde el momento de la proclamación de la República, los científicos tomaron parte activa en las reformas encaminadas a la modernización de la sociedad francesa, como la de los pesos y medidas o la del calendario.

Le Scienze

Con el estallido de la Revolución Francesa, los científicos fueron convocados por diversos órganos gubernamentales para hacerse cargo de asuntos de valor estratégico y militar. La urgencia de reformar la estructura administrativa, política y social del Antiguo Régimen ponía, por fin, sobre los focos el valor potencial de la ciencia y de sus aplicaciones. El papel de Lavoisier en tales reformas fue de grandísimo relieve.

Desde 1789, el científico francés venía tomando parte activa en la reforma de pesos y medidas, convirtiéndose en uno de los protagonistas de la Comisión establecida por la Academia de las Ciencias. Las actividades de la Comisión, compuesta, además de Lavoisier, por Borda, Lagrange, Laplace, Condorcet y Monge, resolvieron el secular problema de uniformar los diferentes sistemas de pesos y medidas entonces en uso en diversas regiones de Francia. El resultado de los tres años de intensa actividad de la Comisión fue la introducción del sistema métrico decimal, un sistema extraordinariamente innovador, pero cuya complejidad hacía presagiar una escasa aceptación.

La unidad de longitud (el metro) había sido establecida a partir de la simple constatación de que constituía la cuadragintamillonésima del meridiano terrestre. La utilización del meridiano como unidad natural de referencia no representaba ninguna novedad y, como había observado el propio Lavoisier, también los astrónomos de la Antigüedad se habían apoyado en el cálculo del meridiano terrestre para elaborar sus sistemas de medida. La innovación principal del sistema adoptado por la Comisión de la Academia era la introducción de la decimalización de las unidades de medida, cuyos múltiplos y submúltiplos poseían las mismas propiedades que los números empleados en aritmética. La escala decimal, además, era considerada no solo más sencilla, sino también más natural y, por ende, universal. «En general observamos —se lee uno de los numerosos informes de la Comisión de Pesos y Medidas— que la aritmética decimal está presente en todas las civilizaciones cuya memoria nos ha transmitido la historia. Es probable que la forma de la mano haya determinado una suerte de predilección por el número diez que cada uno tenía en sus dedos y que ese número se haya convertido, de manera natural, en la base de la escala aritmética adoptada por todos los países.» La universalidad del sistema métrico decimal quedaba garantizada, pues, por su origen natural.

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  • Lavoisier: La revolución química

    Temas IyC Nº 64

    Abril/Junio 2011

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