Astronomía y teología

Los Principia: el sistema del mundo

El tercer libro de la obra compara las previsiones teóricas con los datos de los astrónomos, con vistas a una admirable síntesis cosmológica concebida para celebrar la gloria de Dios.

En el tercer libro de los Principia, Newton abandona el plano matemático más abstracto de los dos primeros libros para abordar el estudio del "Sistema del Mundo". Trata del sistema planetario, el movimiento de la Luna, la forma de la Tierra, las mareas y los cometas. La forma achatada de la Tierra en los polos se debe a su movimiento de rotación alrededor del eje. Las mareas son causadas por la atracción de la Luna y del Sol sobre la masa fluida del océano. Los cometas son, como los planetas, acelerados por la fuerza gravitatoria del Sol y describen secciones cónicas. Todas estas explicaciones se someterán en el curso de los siglos a profundas revisiones.

Como observarán los mejores matemáticos del siglo XVIII, la solución newtoniana del problema de la forma de la Tierra no puede considerarse una demostración de cuál debe ser la forma en equilibrio de una masa en rotación. La teoría newtoniana de las mareas no está de acuerdo con las observaciones porque no tiene en cuenta una serie de efectos (resonancia de las cuencas, fuerza de Coriolis, etcétera) que se estudiarán en los siglos siguientes. Pese a ello, no se puede negar el paso adelante realizado por Newton. Un conjunto muy vasto de fenómenos se unificaba en el marco de una sola teoría matemática. Al movimiento de una piedra lanzada por una honda, al flujo y reflujo de las mareas, al movimiento de la Luna y del cometa más lejano se atribuía la misma causa: la fuerza de gravitación universal. Al final del siglo xviii Lagrange exclamará: ¡Dichoso Newton, existe una sola ley en la Naturaleza y él la ha descubierto! Afortunadamente, Lagrange no tenía razón.

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  • Newton

    Temas IyC Nº 50

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