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Actualidad científica

  • 22/09/2017 - GENÉTICA

    Origen evolutivo del plegamiento del ADN

    El modo en que el ADN de las arqueas se compacta tiene muchos puntos en común con el de los eucariotas.

  • 21/09/2017 - Evolución humana

    ¿Cuántos neandertales había?

    La arqueología y la genética han dado respuestas muy diferentes a esa pregunta. Un nuevo estudio las reconcilia y descubre la historia de aquella antigua gente, en la que rozaron alguna vez, mucho antes de la definitiva, la extinción.

  • 20/09/2017 - BIOLOGÍA REPRODUCTIVA

    Macrófagos testiculares, guardianes de la fertilidad masculina

    Responsables de eliminar los patógenos de nuestro organismo, estas células moderan también la respuesta inmunitaria para evitar la destrucción de los espermatozoides.

  • 19/09/2017 - Zoología

    ¿Ha extinguido Irma especies?

    Junto  a las pérdidas humanas y económicas, el huracán Irma ha tenido también graves consecuencias para la naturaleza.

  • 18/09/2017 - Materiales cuánticos

    Calor topológico

    Un trabajo analiza por primera vez el comportamiento de los aislantes topológicos en presencia de focos térmicos. Sorprendentemente, la aparición de un flujo de calor no parece arruinar la robustez de estos materiales.

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  • Investigación y Ciencia
  • Septiembre 1993Nº 204

Metrología

La medición exacta del tiempo

Relojes cada vez más exactos —que no varían en más de un segundo en millones de años— permiten contrastaciones muy refinadas de la relatividad y mejores sistemas de navegación.

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Poca gente se queja de la exactitud de los relojes actuales. Los de cristal de cuarzo más corrientes sólo ganan o pierden alrededor de un segundo por semana, cantidad insignificante en la experiencia cotidiana. Donde la exigencia es mayor —en las comunicaciones con vehículos interplanetarios, en el seguimiento de buques y aviones mediante satélites—, se recurre a relojes atómicos que en un millón de años apenas si marrarían más de un segundo. Podría pensarse que no queda mucho por mejorar en los relojes e incluso que no se necesitan otros más exactos. Sin embargo, en numerosas tareas científicas y técnicas hace falta toda la precisión que los mejores relojes puedan proporcionar e incluso más. Por ejemplo, algunos púlsares (estrellas que emiten brotes periódicos de radiación electromagnética) son en algunos aspectos más estables que los relojes actuales, lo que dificulta su estudio. La contrastación meticulosa de la relatividad y de otros conceptos físicos fundamentales requiere sistemas de medición del tiempo todavía más exactos. Es muy probable que lleguen a construirse tales relojes, pues nuevas técnicas, basadas en el confinamiento y enfriamiento de átomos e iones, justifican la confianza de que podrían llegar a ser mil veces más precisos que los actuales. Es posible que, como ya ha sucedido otras veces, los futuros instrumentos muestren que lo que ahora se considera constante e inmutable es, a escala más fina, dinámico y cambiante. Los relojes de sol, de agua y de péndulo del pasado bastaban para dividir el día en horas, minutos y segundos, pero no para detectar las variaciones de la rotación y la revolución terrestres.

La exactitud de un reloj depende de la regularidad de alguna clase de movimiento periódico. Los viejos relojes utilizaban el movimiento de vaivén de un péndulo; su varilla se acoplaba a una pieza llamada escape, que se incrustaba en las muescas de una rueda dentada de tal manera que ésta sólo pudiese girar en un sentido; la rueda transmitía el movimiento a las manecillas del reloj, generalmente por medio de una serie de engranajes adicionales. La investigación encaminada a mejorar los relojes busca, en la mayor parte de los casos, descubrir sistemas cuyas oscilaciones sean lo más estables posible.

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