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  • Investigación y Ciencia
  • Junio 2008Nº 381

Materiales

Grafeno

El grafeno, forma de carbono de reciente obtención, proporciona un rico sustrato a la física fundamental y promete múltiples aplicaciones.

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Sorprende saber que el modesto lápiz, hoy corriente instrumento de escritura, un día fuera el artículo más apetecido de la técnica más avanzada, y que incluso se prohibiera exportarlo, por su valor estratégico militar. O quizás extrañe aún más que la marca trazada sobre el papel por una sencilla mina de lápiz contenga diminutas porciones del nuevo material más en boga hoy en la nanotecnia y en la física: el grafeno.

La palabra "grafeno" deriva de grafito, el material de las minas de los lápices: un tipo de carbono puro constituido por láminas de átomos planas apiladas. La estructura laminar del grafito se conoce hace siglos; es natural que los físicos y expertos en materiales hayan intentado dividir el material en las capas que lo integran, aunque sólo fuera por la sencilla elegancia de su descomposición geométrica. "Grafeno" es el nombre dado a una sola lámina: un plano de un átomo de espesor en el que se enlazan anillos hexagonales de átomos de carbono.

Durante muchos años, sin embargo, fracasaron todos los intentos de obtener grafeno. Al principio se insertaban a modo de cuñas diversas moléculas entre los planos atómicos de grafi to, para separarlos; era la llamada exfoliación química. Es casi seguro que en alguna fase transitoria del proceso debían de desprenderse láminas de grafeno, pero nunca se las identificó como tales. Lo que fi nalmente se obtenía era una lechada de partículas de grafito, muy semejante a un hollín aguado. Se perdió el interés en la exfoliación química.

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