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  • Investigación y Ciencia
  • Enero 1988Nº 136

Genética

Cromosomas artificiales

En sus inicios, la ingeniería genética se limitaba a manipular genes uno a uno. Las mismas estrategias se utilizan ahora para crear cromosomas e investigar su comportamiento.
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Los genes de los organismos superiores se encuentran en los cromosomas, filamentos de ADN cuya longitud supera en mucho la de cualquier gen. Las células humanas poseen 46 cromosomas, las de la planta del guisante 14 y, las de la mosca del vinagre, ocho. En esta era de manipulaciones genéticas, los genes constituyen el principal foco de atención, mientras que los cromosomas serían meros vehículos, encargados de transportar a aquéllos durante la división celular. Y en realidad eso es lo que hacen los cromosomas. Su trabajo, sin embargo, no es sencillo, y seguimos desconociendo el mecanismo subyacente. ¿Cómo saben los cromosomas hacia dónde deben dirigirse durante la división celular?
Dispuestos a hallar respuesta a esa pregunta, nos embarcamos hace cinco años en un proyecto cuyo objetivo era construir cromosomas a partir de sus materias primas. Como artífices de tales moléculas, podríamos sustraerles algunos elementos funcionales y observar el comportamiento de los cromosomas en ausencia de tales elementos. Hemos logrado fabricar cromosomas artificiales que se replican fielmente en las células vivas y que se distribuyen equitativamente entre las dos células "hijas" cuando la célula "madre" se divide. También hemos construido muchos cromosomas que fallan a la hora del reparto, y en el proceso algo hemos aprendido sobre los factores que regulan la herencia cromosómica.

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