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  • Investigación y Ciencia
  • Noviembre 2009Nº 398

Biología

El origen de la vida

Nuevos datos aportan pistas sobre el modo en que surgieron los primeros seres vivos a partir de la materia inanimada.

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Todas las células, incluidas las bacterias más elementales, están repletas de dispositivos moleculares que serían la envidia de cualquier nanotecnólogo. A medida que oscilan, giran o se desplazan sin cesar por el interior de la célula, esas máquinas cortan, pegan y copian moléculas genéticas, transportan nutrientes de un sitio a otro o los convierten en energía, construyen y reparan las membranas celulares, y transmiten mensajes mecánicos, químicos o eléctricos. Una lista que crece con la incorporación incesante de nuevos descubrimientos.

Resulta prácticamente imposible imaginar el modo en que los mecanismos celulares, en su mayoría enzimas (catalizadores de naturaleza proteínica), pudieron formarse de manera espontánea cuando surgió la vida a partir de la materia inanimada hace unos 3700 millones de años. Es cierto que, dadas las condiciones adecuadas, algunos aminoácidos (los "ladrillos" con los que se construyen las proteínas) se forman fácilmente a partir de compuestos químicos más sencillos, tal y como descubrieron Stanley L. Miller y Harold C. Urey, de la Universidad de Chicago, en sus experimentos pioneros realizados en los años cincuenta. Pero pasar de ahí a la formación de proteínas y enzimas, eso ya es otra historia.

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