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  • Investigación y Ciencia
  • Agosto 1979Nº 35

Bioquímica

El factor de crecimiento nervioso

Esta proteína desempeña un papel esencial en la formación del sistema nervioso. Y se ha utilizado como un "hilo de Ariadna" para explorar los mecanismos de crecimiento y diferenciación de la propia neurona.

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El sistema nervioso humano es una vasta red de varios miles de millones de neuronas —células nerviosas— dotadas de la notable capacidad de recibir, almacenar y transmitir información. A fin de comunicarse entre sí y con células no nerviosas, las neuronas cuentan con largas extensiones denominadas axones, de alguna manera comparables a cables de conducción eléctrica. Pero, a diferencia de los cables, los axones son estructuras cilíndricas llenas de líquido que no sólo transmiten señales eléctricas, sino que transportan también al cuerpo celular, o dede él, sustancias nutritivas y otras moléculas esenciales. Aún quedan muchas cuestiones básicas por resolver en relación con los mecanismos que rigen la formación de esta intrincada red celular. ¿Cómo tiene lugar la diferenciación de las células en miles de tipos disitntos? ¿Cómo establecen los axones sus conexiones específicas (sinapsis) con otras neuronas o con células de otros tejidos? ¿Cuál es la naturaleza de los mensajes químicos enviados y recibidos por las neuronas una vez se han establecido las conexiones sinápticas?

Este artículo describe algunas de las principales características y efectos de una proteína llamada factor de crecimiento nervioso (FCN), la cual ha permitido inducir y analizar en condiciones muy favorables algunas etapas cruciales de la diferenciación de las neuronas, tales como el crecimiento y maduración de los axones y la síntesis y liberación de neurotransmisores, los portadores de los mensajes químicos. El descubrimiento del FNC ha suscitado una intensa investigaión de otros factores de crecimiento específicos, lo que ha conducido al aislamiento y caracterización de una serie de proteínas capaces de incrementar el crecimiento de diferentes líneas celulares.

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