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  • Investigación y Ciencia
  • Enero 1987Nº 124

Genética molecular

Función enzimática del ARN

Durante mucho tiempo se creyó que todas las reacciones celulares estaban catalizadas por una proteína enzimática. El descubrimiento de que el ARN puede cortar y empalmar ARN debilita este principio.

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En una célula viva, los ácidos nucleicos ADN y ARN contienen la información necesaria para el metabolismo y la reproducción. Por su parte, las proteínas son moléculas funcionales: en su acción enzimática catalizan todas las reacciones químicas en las que se basa el metabolismo celular. Hasta hace muy poco tiempo se pensaba que estas categorías eran excluyentes. La verdad es que la división del trabajo celular entre moléculas que portan la información y moléculas catalíticas ha constituido uno de los principios básicos de la bioquímica. Sin embargo, en los últimos años, este esquema tan sencillo se ha visto trastocado por el descubrimiento de que un ARN podría ejercer funciones enzimáticas.

El primer ejemplo de un ARN con actividad catalítica lo descubrió, en 1981 y 1982, nuestro grupo de trabajo cuando estudiaba un ARN del protozoo Tetrahymena termophila. Para nuestra sorpresa observamos que este ARN podía catalizar las reacciones de corte y empalme que conducían a la eliminación de parte del ARN. Si se nos concediera pasar por alto que no se trata de ninguna proteína, el ARN de Tetrahymena se aproximaría mucho a la definición de enzima. Las enzimas actúan, además, sobre otras proteínas, pero no sobre sí mismas, como hace el ARN de Tetrahymena. Por esa razón creamos un término nuevo para designar al ARN semejante a la enzima: «ribozima». Recientemente, sin embargo, hemos hallado que una forma ligeramente diferente del mismo ARN catalizaba la síntesis de ARN distintos de sí mismo, lo que la convertía en una enzima en todo el sentido de la palabra.

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