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  • Julio/Septiembre 2016Nº 85

Ecología

Respuesta de los microorganismos de los suelos áridos ante el cambio climático

El aumento de la aridez disminuye la abundancia y diversidad de las bacterias y hongos, lo que acelera la degradación de estos ecosistemas.

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Las comunidades microbianas del suelo, formadas principalmente por bacterias y hongos, son un componente clave de los ecosistemas naturales y agrícolas, ya que participan de manera activa en numerosos procesos ecológicos fundamentales para el mantenimiento de la vida sobre nuestro planeta. Entre estos cabe destacar la descomposición de la materia orgánica y la fijación de nitrógeno atmosférico en el suelo, mecanismos a través de los cuales se aumentan la fertilidad edáfica y la disponibilidad de nutrientes para las plantas. La actividad de los microorganismos resulta fundamental en los sistemas agrícolas y los ecosistemas terrestres, que nos brindan servicios tan importantes como la producción de alimentos y la fijación o retirada del CO2 de la atmósfera (cuya concentración hacemos aumentar con nuestras actividades, entre ellas la deforestación y la quema de combustibles fósiles).

Pese a las funciones esenciales que desempeñan las bacterias y los hongos del suelo, tenemos un gran desconocimiento sobre cómo se verán afectados por el cambio climático en el que nos hallamos inmersos. Las repercusiones pueden ser particularmente importantes en las zonas áridas, en las que el índice de aridez, definido como la relación entre la precipitación y la evapotranspiración potencial (cantidad teórica de agua que puede perderse desde un terreno cubierto de vegetación y bajo condiciones óptimas de humedad debido a la evaporación directa del suelo y la transpiración de los seres vivos) es inferior a 0,65. Estas zonas poseen una enorme relevancia a escala mundial, ya que cubren el 41 por ciento de la superficie terrestre y alojan al 38 por ciento de la población humana. Asimismo, debido a las extremas condiciones climáticas y ambientales a las que se hallan sometidas, resultan muy vulnerables al cambio climático y a la degradación de la tierra y la desertificación. Tales amenazas ponen seriamente en peligro los medios de subsistencia de 1500 millones de personas de regiones en desarrollo que dependen directamente de los servicios que les prestan los ecosistemas para satisfacer la mayoría de sus necesidades. Además, las predicciones indican que la importancia de las zonas áridas se va a incrementar en el futuro: los estudios más recientes apuntan a que, hacia finales de este siglo, su superficie se extenderá un 23 por ciento en todo el mundo como consecuencia del cambio climático.

Para comprender mejor las consecuencias ecológicas del cambio climático y establecer medidas efectivas para mitigarlo o adaptarnos a él, es fundamental conocer sus efectos tanto en las comunidades microbianas del suelo como en los procesos ecosistémicos que dependen de estas. Con el fin de contribuir a llenar los vacíos actuales de conocimiento en este tema, el grupo de investigación que dirijo se propuso estudiar las relaciones entre las bacterias y los hongos del suelo y distintos factores ambientales (clima y parámetros edáficos, como el pH y el contenido en carbono orgánico) y servicios ecosistémicos clave, entre ellos la producción de biomasa vegetal y la fertilidad del suelo en zonas áridas de todo el mundo.

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