Figura 1. El cometa 2022 E3 (ZTF) y su cola de polvo. Imagen apilada de 11 minutos de exposición captada empleando un Schmidt-Cassegrain de 26 cm a f/7 más una cámara CCD ST8 desde el Observatori del Montseny el pasado 29 de diciembre (J.M.Trigo/CSIC-IEEC)

El cometa 2022 E3 fue descubierto por los astrónomos Bryce Bolin y Frank Masci el 2 de marzo de 2022 utilizando la cámara de reconocimiento y campo amplio de la Instalación Transitoria Zwicky (de ahí el acrónimo que da nombre al cometa: ZTF). Se trata de un cometa de largo período orbital, dado que sigue una órbita excéntrica que completa cada 50.000 años aproximadamente. Nuestras observaciones denotan que este cometa que ahora desplega sus colas será un objeto visible en el límite a simple vista durante las próximas semanas. Si no hay demasiada sorpresa lo mejor será emplear la ayuda de prismáticos y buscar un lugar de observación adecuado, preferentemente en el campo que garantice condiciones de oscuridad. Voy a resumir en esta entrada los primeros resultados de las observaciones que hemos venido coordinando desde el Instituto de Ciencias del Espacio (CSIC-IEEC). Estamos muy interesados en comprender mejor este tipo de cometas cuya actividad y comportamiento resulta muchas veces impredecible. la sublimación de los hielos que forman los cometas es la responsable de crear una envoltura difusa (la llamada coma) y también las colas, principalmente la cola de polvo y de gas. En anteriores entradas expliqué los diferentes mecanismos físicos en que se producen ambas, voy a centrarme aquí en describir la previsible evolución de este cometa y mantener un informe semanal sobre su comportamiento.

En las últimas semanas, coincidiendo con su acercamiento al perihelio, punto más próximo de su órbita al Sol, el pasado 12 de enero el cometa ha ido desarrollando una característica cola iónica o de plasma. Este tipo de cola suele ser  recta y extensa, conformada por especies ionizadas que resultan de la interacción entre el gas emitido desde el cometa y el viento solar, normalmente resulta bastante ténue. Sin embargo, mediante fotografía de seguimiento al cometa podremos captarla extendida varios grados, siempre en dirección antisolar. La cola de polvo se extiende actualmente alrededor de un grado, en particular por la geometría en que lo contemplamos desde la Tierra. Nuestras observaciones son consistentes con una visibilidad a simple vista, probablemente alrededor en torno a una magnitud visual +5 V en febrero de 2023. En la figura 2 podemos ver su trayectoria aparente en el firmamento durante las próximas semanas. 

Figura 2. Trayectoria entre las constelaciones del cometa ZTF desde mediados de enero hasta el 6 de febrero. La carta celeste indica abreviadamente los nombres de las principales constelaciones: Auriga (AUR), Cefeo (CEP), Dragón (DRA), Osa Mayor (UMA), Osa Menor (UMi), etc...

OBSERVABILIDAD PARA LOS PRÓXIMOS MESES

Este cometa será relativamente fácil de encontrar debido a la trayectoria aparente que presenta. Fijémonos que el ZTF estará muy bien posicionado en el hemisferio Norte varias horas antes del amanecer, aunque se hará circumpolar durante las dos últimas semanas de enero y la primera de febrero. Justo en esa primera semana de febrero también comenzará a poder verse desde el Hemisferio Sur. Sí, como sospechamos, se mantiene en torno a magnitud visual +5, es decir, en el límite de observación de simple vista, no cabe duda que sería mucho mejor emplear unos prismáticos para verlo. Para observación astronómica siempre se recomienda que tengan buena apertura y podríamos emplear desde los más comunes 7x50 hasta unos 11x80 si deseásemos también disfrutar del cielo profundo (aunque con un buen trípode por su mayor peso). El cometa podemos ver en la Figura 2 que pasará relativamente cerca de la estrella Polar el 30 de enero y también lo hará de la estrella Capella el 6 de febrero, moviéndose con una velocidad angular muy rápida (hasta unos 16 segundos de arco/minuto) por su mayor proximidad a la Tierra. Podemos seguir su posición actualizada entre las constelaciones en la carta celeste en línea ofrecida por The Sky Live

En nuestras últimas observaciones del 14 enero, justo dos días tras su paso por el perihelio, ocurrido a una distancia de unos 166 millones de km del Sol, apreciamos que la sublimación de volátiles se ha intensificado. Eso ha conllevado a un incremento progresivo en la magnitud del cometa que ya actualmente se encuentra en el límite de simple vista. El núcleo del cometa visto con telescopio se muestra muy activo y la intensificación de esa actividad se evidencia en la aparición de enormes de chorros de gas emitidos desde las regiones activas del núcleo (Figura 3). Siempre resulta espectacular observar esa región central con un telescopio pues, si bien en los cometas no podemos apreciar ese núcleo apropiadamente dicho, atisbamos un falso núcleo central que concentra el gas y polvo que se desprende alrededor del cometa. Además podemos apreciar unas zonas extendidas más brillantes que son los chorros de gas que se desprenden del núcleo. Así pues, estas observaciones apuntan a que la actividad del cometa se mantenga de cara a las próximas semanas en que se acerca todavía más a la Tierra. 

 

Figura 3. El cometa ZTF captado por Albert Sànchez desde el Observatori de Gualba (MPC 442) el pasado 14 de enero mediante un telescopio Schmidt-Cassegrain de 36 cm a f/7 más una cámara CCD ST8. En las dos imágenes de la derecha se aprecian en falso color la estructura interna de la coma, incluyendo los chorros y la cola de polvo y de plasma, esta última como una marcada extensión rectilínea en un ángulo de posición de unas 8h horas.

 

 

   HERRAMIENTAS EN LÍNEA PARA LA LOCALIZACIÓN DEL COMETA

- Localización del cometa al instante empleando The Sky Live

- Más detalles sobre el cometa, fotometría y visualización en Astro.vanBuitenen

 

 

   GALERÍA DE IMÁGENES DEL COMETA ZTF

 

 

 

El cometa 2022 E3 ZTF observado el 19,21 de enero de 2023 por Antonio J. Robles desde Estepa (Sevilla) empleando un telescopio Schmidt–Cassegrain C14 más cámara ASI2600 a f:1.9 (Hyperstar). Apilado total de 5 minutos en diez tomas de 30 s.

Región central del cometa 2022 E3 (ZTF) registrado el 20,21 de enero desde el Observatori del Montseny (B06) por Josep M. Trigo empleando un telescopio Schmidt–Cassegrain C10 a f:6 más una cámara CCD ST8. Imagen apilada de 13 minutos en donde se muestran las diferentes partes del cometa: la cola iónica (ion tail), la cola de polvo (dust tail), la coma y el falso núcleo. La ventana es de unos 20 minutos de arco.

El cometa 2022 E3 (ZTF) capturado por Miguel Ángel Furones desde Navianos de Valverde (Zamora) con un TS80 a 448mm de focal sobre Nikon D5300 a ISO400. Podemos ver la cola iónica y la de polvo hacia la derecha y la anticola hacia la izquierda.

Josep M. Trigo-Rodríguez
Josep M. Trigo-Rodríguez

Científico titular del Instituto de Ciencias del Espacio (CSIC) y del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña (IEEC), e I.P. del Grupo de Meteoritos, Cuerpos menores y Ciencias Planetarias del ICE-CSIC. Entre 2003 y 2005 fue postdoc del Instituto de Geofísica y Física Planetaria de UCLA. Miembro de las misiones Stardust y DART de NASA. Posee cerca de un centenar de artículos arbitrados sobre los cuerpos menores del Sistema Solar y más de una decena de libros, el Minor Planet Center catalogó un asteroide en su honor con el nombre: 8325 Trigo-Rodríguez.

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Sobre este blog

Asteroides, cometas y planetas nos proporcionan meteoritos: muestras únicas e irrepetibles llegadas desde lejanos rincones del Sistema Solar. Sus materiales son auténticos fósiles de la creación y datan procesos acaecidos hace miles de millones de años. Acompañadme en este viaje hacia los orígenes...

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