Grove Karl Gilbert está considerado uno de los grandes geólogos del siglo XIX y uno de los principales contribuidores al desarrollo de los principios geológicos, geomorfológicos, estratigráficos y sedimentológicos, que nos permiten la identificación y caracterización de distintos tipos de paleoambientes sedimentarios en el registro geológico de la Tierra (y, como veremos más adelante, también de otros planetas).

Por dar solo unas pinceladas sobre el personaje, Gilbert nació en Rochester, Nueva York y se graduó en 1871 en la Universidad de Rochester. Trabajó como geólogo "senior" en el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS), fundado en aquella época, concretamente en 1879, hasta su fallecimiento el 1 de Mayo de 1918. Desde el punto de vista institucional, Gilbert llegó a ser, durante una breve temporada, Director en funciones del USGS. Entre sus investigaciones publicó varios estudios geológicos, uno de ellos, en 1890, sobre el antiguo Lago Bonneville, El tipo de delta fluvial que describió en esta zona se ha convertido en un referente científico de la geomorfología, estratigrafía y sedimentología global, como secuencia de "Delta Gilbert" o de "delta de tipo Gilbert". Una explicación sintética sobre los deltas puede encontrarse aquí, en esta descripción sucinta, pero muy interesante y bien construida, realizada por mi buen colega, el Prof. José M. Martin, de la Universidad de Granada.

Tal y como se indica, básicamente:

"los deltas son cuerpos sedimentarios de forma lobulada, constituidos por sedimentos detríticos gruesos, fundamentalmente arenas (conglomerados), localizados en la desembocadura de los ríos, allí donde estos convergen en cuerpos de agua estancada (lagos y mares). El depósito de sedimento se produce por abandono de carga, al frenarse bruscamente la corriente que lo transporta y perder gran parte de su energía. La palabra delta deriva de la letra griega Δ, y se refiere en concreto a la forma del delta del Nilo visto desde el aire y conocida ya desde la antigüedad".

En el contexto del presente artículo, llama la atención el hecho de que Gilbert también está considerado uno de los pioneros en geología planetaria, estudiando cráteres de impacto en la Tierra y la Luna. Aunque falló en sus hipótesis genéticas sobre el famoso Meteor Crater de Arizona, sí contribuyó de manera importante a la identificación de algunos cráteres lunares, llevando a cabo incluso sencillos experimentos impactogénicos.

Gilber recibió varios e importantes premios por su actividad científica y sus exploraciones geológicas, como la Medalla Wollaston, de la Sociedad Geológica de Londres, la Medalla Charles Daly de la Sociedad Geográfica Americana, y ha sido el único geólogo elegido dos veces como Presidente de la Sociedad Geológica de América. En su honor, existen cráteres con su nombre en la Luna, Marte y también montañas en la Tierra (en Alaska y California) y, en 1983, la Sociedad Geológica de América creó como tributo a este eminente geólogo, la Beca G.K. Gilbert sobre geología planetaria.

Teniendo en cuenta todo lo arriba indicado, se acaba de publicar un artículo en la revista Science describiendo los resultados de una detallada investigación geológica que hemos desarrollado en el interior del cráter Jezero de Marte, gracias al rover Perseverance de la NASA. Muchos medios e instituciones españoles y extranjeros se han hecho eco de este estudio, en el que me cabe el honor de haber participado como co-autor, en mi calidad de miembro del equipo científico de la misión NASA/Mars2020 y que confirma y aborda varias cuestiones:

a) la existencia del delta que se había inferido a partir de los datos procedentes de las imágenes obtenidas por los orbitadores;

b) su caracterización detallada, a través de las imágenes y el análisis de los depósitos sedimentarios, sus estructuras, interrelaciones y examen de los cantos, bloques, etc, obtenidas por las cámaras del rover, básicamente Mastcam-Z y el Micro-Imager de SuperCam con secuencias de tipo Gilbert y

c) la conclusión definitiva de que en Marte se ha producido una evolución del sistema hidrológico en esta zona, básicamente centrada en tres ambientes relacionados con el agua: lacustre, deltaico y fluvial con inundaciones. Marte ha sufrido inequívocamente una transición ambiental –y por tanto de sus condiciones de habitabilidad-- que han quedado perfectamente reflejadas en las rocas y afloramientos que estamos observando y que seguimos analizando con el máximo detalle. Ahora, también, de aquí en adelante, introduciendo en el complejo puzle de su geología espacio-temporal, nuevos datos sobre su composición, química y mineralógica y su contexto petrológico y geoquímico global.

Efectivamente, Gilbert está en Marte y no solo está de manera importante con el cráter que lleva su nombre desde 1973, localizado en el sur del planeta rojo, el cráter Gilbert, de 121 km de diámetro. También lo está con "su ciencia" "su geología del Lago Bonneville" y "sus secuencias deltaicas". Quien le iba a decir a Gilber que su publicación de 1885 sobre lagos terrestres sería una de las referencias, concretamente la 16, de un artículo sobre Marte de 2021 y que sus investigaciones serían cruciales para la realización de análisis sobre habitabilidad marciana desarrollados por un sofisticado rover.

Imágenes: Ilustración del delta del cráter Jezero de Marte NASA/JPL-Caltech/USGS y fotografía de Grover Karl Gilbert - Wikipedia (Colección fotográfica de la USGS Denver Library).

Jesús Martínez Frías
Jesús Martínez Frías

Experto en Meteoritos, Geología Planetaria y Astrobiología en el IGEO (CSIC-UCM) y Profesor Honorífico (Ingeniería Aeroespacial) de la UC3M. Presidente de la Red Española de Planetología y Astrobiología. Miembro de misiones NASA y ESA e instructor de astronautas ESA-PANGAEA en el Geoparque UNESCO de Lanzarote. Preside la IAGETH; ha sido profesor en varias universidades y ha publicado 11 libros y más de 300 artículos. Miembro del Consejo Asesor de la Fundación Gadea Ciencia. Académico de la Academia de Ciencias, Ingenierías y Humanidades de Lanzarote. Cuenta con 2 premios de NASA y 5 de la ESA.

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