Barry Barish en Barcelona

07/09/2018 0 comentarios
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El profesor norteamericano Barry C. Barish, de Caltech, reciente Premio Nobel de Física 2017 por su contribución en la  deteccción de ondas gravitatorias, dió una charla divulgativa en Barcelona, en el marco del congreso Strong and Electroweak Matter que organizamos en el mes de julio en Barcelona.

Este último año buena parte de mi tiempo se fue en la organización de un congreso científico, Strong and Electroweak Matter (SEWM) 2018. Varios centros de investigación del área de Barcelona (Instituto de Ciencias del Espacio, Instituto de Ciencias del Cosmos-UB, Instituto de Física de Altas Energías, Institut d'Estudis Espacials de Catalunya) respaldaron la organización del congreso. Con muchas ganas, y escasísimos medios, mis colegas Joan Soto, José Ramon Espinosa, Laura Tolós, Jorge Casalderrey , Mariano Quirós y yo nos dedicamos a la preparación de SEWM 2018. Agradecemos a la Fundación Bancaria La Caixa que nos ayudara cediéndonos los espacios de CosmoCaixa para la celebración del congreso.

SEWM es un congreso internacional que se celebra cada dos años,y que reúne a expertos mundiales para debatir sobre la física del llamado Modelo Estándar de las interacciones elementales en contextos de alta temperatura y/o densidad y fuera del equilibrio térmico, con aplicaciones en cosmología, astrofísica y en experimentos de colisiones de iones pesados. La conferencia ha sido hasta la fecha organizada en diferentes  ciudades europeas y norteamericanas, y reúne a los líderes mundiales en el campo anteriormente descrito. 

Impactados por el descubrimiento de ondas gravitatorias producidas porla colisión de dos agujeros negros que en el 2016 realizó la colaboración LIGO, teníamos presente que la detección de ondas gravitatorias por la colisión de estrellas de neutrones estaría muy próxima. Eso abriría la puerta a conocer mucha de la física asociada a estas estrellas tan densas, que entran como parte de la temática de SEWM. Preparando el congreso a principios de 2017 se nos ocurrió organizar un evento de divulgación asociado al descubrimiento de las ondas gravitatorias (repaso mis entradas en este blog, veo que he escrito muchas veces sobre la astronomía gravitacional, es un tema que me apasiona, aunque mi investigación no abarca esa línea). CosmoCaixa aceptó nuestra propuesta para organizar la charla divulgativa.

En julio de 2017 escribimos al profesor norteamericano Barry C. Barish, profesor emérito de Caltech, invitándole a explicar el descubrimiento de las ondas gravitatorias a un público no especializado.  Su respuesta afirmativa nos llegó en breve. El Prof. Barish es un físico experimental. Buena parte de su carrera se centró en la física de partículas, para poco después dedicarse por completo a la tarea de la detección de las ondas gravitatorias en LIGO. Fue el director del LIGO Laboratory desde 1997 a 2014. Creó la gran Colaboración Científica de LIGO, que en la actualidad reúne a más de 1000 científicos y tecnólogos, adoptando maneras de trabajar de las grandes colaboraciones de la física de partículas. Se reconoce que sin su liderazgo en LIGO, que capitaneó tanto en su inicial construcción como en su posterior mejora, no hubiera sido posible el descubrimiento de las  ondas gravitatorias.

En octubre de 2017 se anunció la detección de ondas gravitatorias provenientes de la colisión de dos estrellas de neutrones. El anuncio fue muy espectacular, puesto que el evento fue también observado con radiación electromagnética por más de 70 observatorios astronómicos, no dejando dudas sobre el origen de la señal. Poco después, la Real Academia Sueca de Ciencias anunció que el Premio Nobel de Física de 2017 era otorgado a Raineir Weiss, Kip S.Thorne y Barry C. Barish por sus contribuciones decisivas en el detector LIGO y la detección de ondas gravitatorias.

Poco después de felicitar al Prof. Barish, nos preguntábamos si tendría tiempo de viajar a Barcelona. La agenda de cualquier laureado por un Premio Nobel se vuelve casi inaccesible. Pero para nuestra alegría él mantuvo su primer compromiso, y en vez de excusarse por no poder venir, su viaje a Barcelona le sirvió para  hacer un pequeño tour por España, y dar más charlas en Mallorca, Madrid, Valencia y Barcelona.

El martes 26 de junio dio su charla abierta en CosmoCaixa, titulada Ondas Gravitacionales: de Einstein a una nueva ciencia (con traducción simultánea), en un auditorio de CosmoCaixa repleto, con mucha gente joven. Para un público no especializado repasó la hazaña histórica de LIGO de forma muy comprensible.

Charla

Barry Barish es una persona extremadamente amable, humilde, y muy profesional. Dedicó buena parte de su tiempo en Barcelona a atender a los medios de comunicación (vale la pena leer las entrevistas que otorgó a La Vanguardia, El Mundo, El País, y Ara). En todo momento se mostró dispuesto a ayudarnos también con la organización de SEWM, y se unió a todos los eventos sociales que organizamos.

El congreso resultó un éxito, muchas charlas de gran nivel, de más de 90 científicos llegados desde diferentes partes del planeta. Uno de los ponentes llegó a explicar que con unas cuantas decenas de detecciones de ondas gravitatorias provenientes del choque de estrellas de neutrones tendremos conocimiento de su composición interna. ¡Pero sobretodo fue una suerte tener entre nosotros a un gigante de la ciencia!

Gigantes