Cuando estamos ante una situación estresante, apurados porque se nos echa el tiempo encima, ¿sirve de ayuda, o empeora las cosas el hecho de tomar café? Un estudio realizado recientemente por el grupo de la Doctora
Lindsay St. Claire de la Universidad de Bristol se ha propuesto responder a esta pregunta; y los resultados que encontraron mostraron que depende, si eres mujer sí, pero si eres hombre no. Para los hombres, tomar cafeína durante una situación de estés no era beneficioso, ya que les producía una pérdida de confianza y provocaba una disminución de la eficacia en el desempeño de la tarea. Sin embargo, en las mujeres el consumo de cafeína producía un efecto beneficioso en esos mismos factores, es decir, les hacía aumentar la confianza en sí mismas y mejoraba su eficacia en el trabajo. Los investigadores propusieron que el efecto diferencial de la cafeína en ambos sexos podía ser debido a que las mujeres suelen responder al estrés con una estrategia de colaboración y de protección mutua (conocido como “cuidar y entablar amistad”), mientras que los hombres usualmente exhiben una respuesta de “lucha o huída”. Es decir, en las mujeres se activan los mecanismos cerebrales de resolución de problemas, mientras que en los hombres no, porque su organismo se prepara para luchar o para escapar…

 

Para llevar a cabo el estudio, se seleccionaron 64 participantes (hombres y mujeres de la Universidad de Bristol), con una edad media de 22 años y que eran consumidores habituales de café. Los participantes tenían que tomar café descafeinado en los que algunas tazas, elegidas al azar, habían sido adulteradas con cafeína equivalente a la que hay en tres tazas de café normal. Después de la toma de café, los participantes de ambos sexos fueron sometidos a diversos test psicológicos relativos a la resolución de puzzles, habilidades memorísticas y habilidades de negociación y colaboración. Para aumentar el estrés en los participantes, a algunos de ellos elegidos al azar se les indicó que tendrían que hacer una presentación pública y que la paga que iban a recibir por participar en el estudio iba a depender de la calidad de su ejecución.

 

Los resultados obtenidos demostraron que los participantes de sexo masculino que habían tomado cafeína bajaron significativamente sus puntuaciones en las tareas de memoria cuando eran sometidos a estrés, mientras que las mujeres no se vieron afectadas por la toma de cafeína. Además, en las tareas de construcción de puzzles bajo situaciones estresantes, los resultados obtenidos aún fueron más llamativos: los hombres que habían tomado cafeína lo hicieron peor y las mujeres no sólo no empeoraron, sino que las que habían tomado cafeína consiguieron resolver el puzzle en un tiempo mucho menor que el grupo que no había tomado cafeína (100 segundos más rápido).

 

Los resultados obtenidos en este estudio sugieren que la eficiencia masculina en tareas de diversa índole cuando están sometidos a estrés se puede ver comprometida por el consumo de cafeína. Por supuesto, estos resultados no son definitivos y necesitan ser replicados por nuevos estudios, pero teniendo en cuenta de la cafeína es la droga más ampliamente consumida en el mundo entero, abren un campo muy interesante de investigación cuyos resultados no pueden ser ignorados, y que pueden llegar a modificar costumbres muy arraigadas en nuestra cultura.

 

Referencias
St. Claire, L., Hayward, R., and Rogers, P. (2010). Interactive Effects of Caffeine Consumption and Stressful Circumstances on Components of Stress: Caffeine Makes Men Less, But Women More Effective as Partners Under Stress. Journal of Applied Social Psychology, 40 (12), 3106-3129 DOI: 10.1111/j.1559-1816.2010.00693.x

Julio Rodríguez
Julio Rodríguez

Científico, Biólogo, Doctor en Medicina Molecular, psicólogo, escritor y divulgador. Diagnóstico genético en Fundación Pública Galega de Medicina Xenómica (FPGMX).

Investigador en genética de trastornos psiquiátricos en la Fundación Instituto de Investigación Sanitaria (FIDIS) y la Universidad de Santiago de Compostela (USC).

Trabajé un tiempo en la Universidad de Oxford y en el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) de Madrid.

Colaboro divulgando ciencia con Ángel Carracedo en @RadioGalega y @radiocarbasSER

 "Prevenir el narcisismo" y "Lo que dice la Ciencia sobre educación y crianza" son mis libros de divulgación.

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