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El mapeo del genoma ha revelado que esta capacidad la poseen debido a que tiene copias extra de genes implicados en la detoxificación de metabolitos, así como de receptores olfativos y gustativos. De esta manera, los koalas tienen la habilidad de escoger con precisión las hojas más nutritivas y menos tóxicas, y además, metabolizar rápidamente los compuestos dañinos.

Paradójicamente, el poseer genes especializados en la detoxificación de metabolitos, hace que los koalas degraden y eliminen rápido los medicamentos, lo que tiene como consecuencia que sean más difíciles de tratar y curar cuando son infectados con clamidia, enfermedad que está diezmando su población.

La secuenciación del genoma fue un trabajo colaborativo fruto del esfuerzo de un gran consorcio científico creado para tal efecto, liderado por científicos australianos pero formado por multitud de otros países y la implicación de hasta 29 instituciones.

El conocer la genética de los koalas también permitió saber una característica peculiar de su leche, y es que esta va cambiando su composición en proteína láctea según los requerimientos de las crías mediante la regulación de la expresión genética de diversos genes.

Los científicos esperan que el conocer en detalle el genoma del koala les ayude en la tarea de conservación de la especie, cuyo número se ha desplomado últimamente en las zonas del norte de Australia.

Referencias
Rebecca N. Johnson et al. "Adaptation and conservation insights from the koala genome" Nature Genetics

 

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Julio Rodríguez
Julio Rodríguez

Científico, Biólogo, Doctor en Medicina Molecular, psicólogo, escritor y divulgador. Diagnóstico genético en Fundación Pública Galega de Medicina Xenómica (FPGMX).

Investigador en genética de trastornos psiquiátricos en la Fundación Instituto de Investigación Sanitaria (FIDIS) y la Universidad de Santiago de Compostela (USC).

Trabajé un tiempo en la Universidad de Oxford y en el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) de Madrid.

Colaboro divulgando ciencia con Ángel Carracedo en @RadioGalega y @radiocarbasSER

 "Prevenir el narcisismo" y "Lo que dice la Ciencia sobre educación y crianza" son mis libros de divulgación.

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