La importancia

La conservación de la naturaleza es uno de los grandes retos de la humanidad en este siglo. Los problemas ambientales globales, y sus soluciones, son tareas fundamentales para mantener la calidad y el bienestar. La deforestación, la extinción de poblaciones y especies, la introducción de especies exóticas, la sobreexplotación, el tráfico ilegal, y el cambio climático global, entre otros factores, son las causas de la situación crítica en la que se encuentra el medio ambiente.

Jaguar (Panthera onca)Este blog que hoy empieza lo dedicaré a tratar temas ambientales de actualidad, en especial relacionados con la conservación de la naturaleza. Me concentraré en especial en mis experiencias en el campo de la ciencia de la conservación, extinciones, áreas naturales protegidas, cambio climático y otros temas ambientales de actualidad.

Vitus Bering, el famoso explorador, dirigió quizá la expedición científica más ambiciosa de la década de 1730. Al mando de 10.000 personas, estuvo a cargo de explorar las vastas tierras de Siberia y el mar desconocido entre Siberia y Alaska. En 1741 se vio obligado a desembarcar en lo que más tarde sería conocida como la isla de Bering, donde moriría. En su tripulación estaba un médico y naturalista, Georg Steller, quien descubrió en las tranquilas aguas cercanas a la isla un enorme mamífero marino de 3 tres toneladas, similar a un manatí, que tiene el nombre de vaca marina de Steller. La nueva especie para la ciencia es famosa porque se extinguió tan sólo 27 años después de que fuera descubierta. Por desgracia, cientos de otros vertebrados se han extinguido a causa de las actividades humanas en los últimos cinco siglos.

¿Estamos causando una extinción masiva?

En nuestro reciente artículo "Accelerated modern human-induced species losses: Entering the sisth mass extinction" analizamos si la tasa de extinciones modernas causadas por la actividad humana es más alta que la tasa de extinción normal o natural. Esto es importante porque permitiría entender si estamos causando una extinción masiva.

Fotografía de Gerardo Ceballos. En: 'The Annihilation of Nature: Human Extinction of Birds and Mammals' por Ceballos, Ehrlich y Ehrlich, 2015.

En la historia de la vida en la Tierra se han producido 5 extinciones masivas: episodios en los que un gran número de especies se extinguieron en un periodo corto de tiempo.

Todas las extinciones en masa han sido causa de catástrofes naturales, tales como el impacto de un meteorito. Para ello se compararon las tasas normales -también conocidas como de fondo- con las modernas. En la tasa normal, derivado de un análisis de miles de registros fósiles y subfósiles de mamíferos a partir de los últimos 2 millones de años, sería de esperar una pérdida de 2 especies por cada 10.000 especies presentes cada 100 años. Por ejemplo, si hay 40.000 especies, esperaríamos ver 8 extinciones en un siglo. Una tasa mayor a ésta, indicaría una extinción masiva. 

Compilamos la lista de especies extintas y posiblemente extintas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), que es una institución encargada de la recopilación de estos datos. Encontramos que 477 especies se han extinguido en los últimos 100 años. Bajo una tasa de extinción normal hubiéramos esperado tener sólo 9 extinciones; en otras palabras, ¡¡¡ocurrieron 468 extinciones más en el siglo pasado!!! Dicho de otra forma, las especies perdidas en 100 años se habrían extinguido en más de 10.000 años bajo una tasa de extinción normal.

Nuestros resultados son dramáticos y trágicos. ¡¡¡ Estamos perdiendo especies a tasas de extinción mucho más rápido que en los últimos 2 millones de años!!! A este ritmo, podemos perder una gran parte de los vertebrados, que incluyen a los mamíferos, aves, reptiles, anfibios, y peces en las siguientes 2 o 3 décadas.

Figura 1

Estas especies son nuestros compañeros de viaje a través del universo. Perderlas tiene muchas consecuencias. Estas son esenciales para mantener los servicios ambientales, que son todos los beneficios que obtenemos de manera gratuita del adecuado funcionamiento de la naturaleza. La combinación de los gases de la atmósfera, la cantidad y calidad del agua, la fertilización del suelo, la polinización, entre otros, son servicios ambientales. Al perder especies, estamos erosionando las condiciones de la Tierra que son esenciales para el bienestar humano.

 

¿Qué se puede hacer?

Todavía hay tiempo para evitar las consecuencias más trágicas de la Sexta extinción masiva. Esta es causada por nosotros. Necesitamos frenar el crecimiento de la población humana, las desigualdades sociales, y las ineficiencias tecnológicas. Necesitamos reducir la pérdida de hábitat, la sobreexplotación de recursos, la contaminación y otros factores que están causando el episodio actual de extinción.

Guacamaya roja (Ara macao). Fotografía de Gerardo Ceballos. En: 'The Annihilation of Nature: Human Extinction of Birds and Mammals' por Ceballos, Ehrlich y Ehrlich, 2015.

Somos la única especie que tiene la capacidad de salvar a todos los animales en peligro de extinción. Paradójicamente, salvarlos es la única manera de salvar a la humanidad.

 

Para más información, encontrarás el artículo original en el siguiente enlace

 

   

Gerardo Ceballos
Gerardo Ceballos
Sobre este blog

Se presentarán el panorama ambiental a nivel global y los principales retos en materia de: cambio climático, pérdida de especies, sobrepoblación humana, entre otros que conciernen a toda la humanidad.

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