23 de Abril de 2021
PALEONTOLOGÍA

¿Cuántos tiranosaurios existieron?

Los paleontólogos han realizado un cálculo a partir de la distribución geográfica y la masa corporal que tuvieron estos dinosaurios.

Los fósiles, como los de Tyrannosaurus rex, podrían ser aún más raros de lo que se pensaba. [Divaneth-Dias/iStock]

¿Se ha preguntado alguna vez cuántos Tyrannosaurus rex vagaron por la Tierra? La respuesta es 2500 millones de individuos durante los dos millones de años de existencia que se calcula tuvo la especie, según un cálculo reciente publicado en Science. La cifra ha permitido estimar lo sumamente improbable que es la fosilización de un animal.

Para determinar la densidad demográfica de T. rex durante el Cretácico superior, un equipo de paleontólogos dirigido por Charles Marshall, de la Universidad de California en Berkeley, recurrió a un método que los ecólogos suelen aplicar a los animales actuales.

«Cuando uno sostiene en la mano un fósil, sabe que es muy infrecuente. La pregunta que sigue es: ¿en qué medida lo es?», explica Marshall. «Para averiguarlo, se necesita saber cuántos individuos de su tipo existieron.»

Con ese objetivo en mente, él y los otros autores del estudio adoptaron un método usado para estimar la densidad demográfica de animales vivientes a partir de la masa corporal y del área de distribución que ocupan. La ley de Damuth estipula que la densidad media de una especie disminuye predeciblemente a medida que aumenta su masa corporal. Así, por ejemplo, en una extensión dada encontraremos menos elefantes que ratones.

Las posibilidades de fosilizar son ínfimas

El equipo tomó esos cálculos del área de distribución de T. rex en la Norteamérica actual y los combinó con los de la masa corporal del dinosaurio para calcular que, en un instante dado, vivían unos 20.000 ejemplares en todo el planeta. Esto equivale a unos 3800 en una extensión del tamaño de California, o solo dos de estos gigantes vagando por la ciudad de Washington.

Si se cifran en unas 127.000 las generaciones de T. rex que se sucedieron hasta la extinción de la especie, en toda la existencia de este carnívoro temible habrían vivido 2500 millones de individuos. Hasta la fecha únicamente se han descubierto los restos fósiles de 32 T. rex adultos, de modo que el registro fósil consta apenas de uno de cada 80 millones de T. rex. Esto significa que la probabilidad de convertirse en un fósil, incluso la de uno de los mayores carnívoros que han existido jamás, es extraordinariamente baja.

Estas cifras indican que, por norma general, los fósiles son sumamente raros y llevan a pensar que multitud de especies que debieron tener una distribución mucho más pequeña que la de T. rex probablemente no quedaron conservadas, afirma Marshall, quien añade: «El registro fósil constituye nuestra única fuente de conocimiento directo de esas historias pretéritas completamente inimaginables de nuestro planeta».

Thomas Holtz, paleontólogo de vertebrados de la Universidad de Maryland en College Park, califica el cálculo como una «especulación interesante» y añade que «siempre hemos sabido que la probabilidad de que un individuo se convierta en un fósil es sumamente pequeña, pero carecíamos de la herramienta necesaria para calcular esa posibilidad remota».

Con todo, matiza que estaría bien «que se verificaran este tipo de cálculos con respecto a los de las especies vivientes para apreciar mejor su precisión». También le gustaría ver estudios equiparables sobre especies extintas de las que se dispone de más ejemplares fósiles, como los mamuts lanudos, los neandertales o los lobos gigantes, lo que nos permitiría conocer mejor los ecosistemas prehistóricos.

Freda Kreier/Nature News

Artículo traducido y adaptado por Investigación y Ciencia con permiso de Nature Resarch Group.

Referencia: «Absolute abundance and preservation rate of Tyrannosaurus rex». Charles R. Marshall et al. en Science, vol. 372, págs. 284-287, abril de 2021.

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