19 de Abril de 2011
AntropologÍa

El origen de los idiomas

La especie humana y el lenguaje comparten su lugar de procedencia: África.

[Mark Dingemanse/Wikipedia]

Trazar el recorrido de la propagación de las lenguas resulta un trabajo un tanto arduo. Numerosos lingüistas han utilizado los cambios en el uso de palabras o en las estructuras gramaticales para explicar la evolución. Quentin Atkinson, psicólogo de la Universidad de Auckland en Nueva Zelanda, ha aportado una nueva perspectiva al centrar la atención de la pesquisa en los fonemas, unidades pequeñas de sonido de las lenguas que permiten distinguir una palabra de otras.

"Nuestra investigación indica que las cerca de 6.000 lenguas que existen hoy en el mundo descienden de un antepasado común en África. Este resultado es muy importante porque representa que todas las lenguas comparten el mismo origen y valida la idea de un ser humano con 'lengua materna'", explica a SINC Atkinson.

Las estimaciones del investigador confirman, pues, que el leguaje y los genes evolucionan de manera similar, por lo que los métodos y la teoría de la biología podría aplicarse a la lingüística y viceversa. Es decir, una vez que los humanos expandieron su ámbito geográfico desde África al resto del mundo, para colonizar otras regiones, la diversidad fonética se redujo y evolucionó junto con las poblaciones humanas migrantes.

Efecto fundador

Los idiomas africanos tienden a una mayor variedad de sonidos que los de otras partes del mundo. El equipo investigador escogió como muestra los fonemas de 504 idiomas que se hablan en la actualidad a partir del Atlas mundial de las estructuras de idiomas (Wals por sus siglas en inglés; http://www.wals.info), incluidos los indígenas del Pacífico y América; se encontró que los dialectos que contienen la mayoría de fonemas se hablan en África, mientras que aquellos que presentan una menor cantidad corresponden a América del Sur y a las islas tropicales en el Océano Pacífico.

"Si nuestros idiomas pueden remontarse a África, y el lenguaje es un marcador de ascendencia cultural, entonces... somos familia en un sentido cultural además de genético", afirma Atkinson. El investigador buscaba pruebas del “efecto fundador” en las lenguas. Sabía que los idiomas en poblaciones pequeños usan menos sonidos, por lo que pensó que sería interesante determinar si existía un efecto fundador lingüístico que explicase cómo evolucionó el lenguaje. "Encontré una reducción clara en la diversidad con la distancia respecto a África", asegura Atkinson.

El efecto fundador en biología se produce cuando una población pequeña se desprende de una población original grande para colonizar nuevos territorios y lleva consigo un subconjunto de diversidad de la población original. Es decir, se produce un “cuello de botella”: aunque se transmitiera una alta diversidad genética, es probable que se pierda en las poblaciones pequeñas. En este sentido, el mismo escenario se podría aplicar a los fonemas de las lenguas.

Uso de fonemas

Según la investigación, en general, las áreas del mundo que fueron colonizadas más recientemente incorporan menos fonemas en las lenguas locales, mientras que las áreas con vida humana durante miles de años, en particular el África subsahariana, todavía utilizan la mayoría de los fonemas.

Según concluyen los responsables del estudio, el declive en el uso de los fonemas no puede explicarse por cambios demográficos u otros factores locales. Ello apoya la hipótesis del origen africano de los idiomas humanos modernos.

Más información en Science

Fuente: Science / SINC

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