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  • 29/11/2017

Neurociencia

El sistema visual «parpadea»

Los impulsos en la corteza visual primaria presentan una breve interrupción cuando cambiamos nuestra atención de un estímulo a otro, según hallan en macacos.

Cerebral Cortex

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Cuando cambiamos nuestro foco de atención, el sistema visual en el cerebro presenta una breve interrupción, como si de un «parpadeo» se tratara. [Keith Wood/ Universidad Vanderbilt]

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Cuando modificamos nuestra atención de un lugar a otro, nuestro cerebro realiza una suerte de «parpadeo». Valga la metáfora para referirse a las interrupciones momentáneas e inconscientes que suceden en la percepción visual cuando cambiamos nuestro foco de atención. Según han descubierto investigadores de la Universidad Vanderbilt en macacos, los impulsos en la corteza visual primaria se interrumpen por un breve espacio de tiempo cuando pasamos nuestra atención de un lugar u objeto a otro.

«El "ojo de la mente parpadea" cada vez que cambiamos nuestra atención. Es el precio que pagamos por esta capacidad», explica Alex Maier, autor principal del estudio que ha publicado en Cerebral Cortex.

Primates en el laboratorio

Los investigadores entrenaron a macacos para que jugaran a un videojuego en el que debían prestar atención a determinados objetos visuales. Si lo hacían de forma correcta, recibían un zumo de manzana como recompensa. Una vez que los primates se volvieron expertos en la tarea, los experimentadores registraron la actividad de su corteza visual. Estos animales son especialmente adecuados para este tipo de estudios, porque pueden cambiar su foco de atención sin mover los ojos. 

Los autores descubrieron que la actividad de las neuronas en la corteza visual de los primates se interrumpía de manera momentánea cuando el juego requería que cambiaran su foco de atención. Después de esta breve supresión de impulsos, los estímulos ahora atendidos provocaron más actividad en las neuronas que los desatendidos.

Este fenómeno se halla relacionado con el parpadeo atencional descrito en 2005 por David Zald y René Marois, también de la Universidad Vanderbilt. Este fenómeno ocurre cuando se nos presentan, de manera sucesiva y rápida, imágenes; si el espacio entre dos fotografías es demasiado corto, no detectamos la segunda. Zald determinó que el tiempo de «ceguera temporal» después de imágenes violentas o eróticas es más largo que el relacionado con instantáneas emocionalmente neutras.

David Salsbury/ Universidad Vanderbilt

Referencia: «Spiking suppression precedes cued atttentional enhancement of neural responses in primary visual cortex». Alexander Maier et al. en Cerebral Cortex, publicado en línea el 23 de noviembre de 2017.

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