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24 de Enero de 2020
BIOLOGÍA VEGETAL

Las complejas redes de la trufa

Este codiciado hongo no solo establece simbiosis con un árbol. También interacciona con otras plantas, lo que explicaría la formación del «quemado», una zona con muy pocas plantas alrededor del árbol.

La trufa negra, que crece en el suelo gracias a la simbiosis que establece con un árbol, interacciona también con las raíces de otras plantas de su alrededor. [iStock-AndreaAstes]

Durante las últimas fiestas, algunos gourmets tal vez hayan tenido la oportunidad de comer trufas, un hongo apreciado por su órgano carnoso y delicadamente perfumado. Hoy en día, la mayoría de las trufas se obtienen mediante la inoculación de estos hongos en plantaciones de árboles. Pero el resultado de ese proceso es a menudo incierto. Por lo tanto, existe una necesidad importante de conocer cómo pueden favorecerse las condiciones para que se desarrolle la trufa negra (Tuber melanosporum) o la trufa de verano (Tuber aestivum). Las trufas se forman gracias a una simbiosis del hongo con un árbol, a menudo un roble o una encina, pero también con avellanos, carpes, etcétera. Sin embargo, esta interacción no parece ser exclusiva. De hecho, alrededor del árbol huésped suele formarse un «quemado», un área donde la vegetación es menos densa y diversa. La formación de los quemados sigue sin entenderse del todo bien. Para conocerlo mejor, Marc-André Selosse, del Museo Nacional de Historia Natural de París, y otros investigadores, entre ellos, Xavier Parladé, del Instituto de Investigación y Tecnología Agroalimentarias de Cataluña, han estudiado el modo en que la trufa establece relaciones con las plantas cercanas a ella.

A través de la experiencia, los productores han desarrollado un conocimiento empírico de los factores que favorecen el crecimiento de las trufas. Han descubierto así que ciertas plantas acompañantes ejercen un efecto positivo en el desarrollo de las trufas negras, como la barcea (Festuca ovina), una planta herbácea. En cambio, otras tienen un impacto negativo. Estas últimas a veces se eliminan mediante la labranza. Los pocos estudios que se han realizado para averiguar la influencia de las plantas acompañantes han dado resultados a veces contradictorios. Para aclarar la situación, Selosse y sus colaboradores llevaron a cabo durante varios años experimentos en un entorno controlado: en grandes cubetas de suelo llamadas «rizotrones», investigaron el papel de los distintos protagonistas de este complejo sistema.

Los investigadores hicieron un seguimiento de 140 encinas jóvenes (Quercus ilex), ya sea solas o rodeadas de dos plantas acompañantes de una misma especie (en total se estudiaron seis especies). La mitad de los árboles fueron inoculados con trufa negra. A continuación, el equipo examinó el crecimiento de las plantas y del micelio subterráneo de la trufa en los diferentes casos.

La simbiosis entre la trufa y la encina se produce por la interacción entre los filamentos microscópicos del hongo (el micelio) y las raíces del árbol. La trufa proporciona nitrógeno y fósforo a la encina y se nutre de la materia orgánica (azúcares) sintetizada por el árbol. ¿Cuál sería entonces el papel de las plantas de acompañantes? Una hipótesis que se había planteado es que las trufas parasitarían estas plantas y limitarían así su crecimiento, lo que explicaría en parte la formación del quemado. Pero estudios anteriores no habían logrado confirmar esa idea. En una observación independiente, el equipo de Selosse había demostrado que el micelio de las trufas coloniza realmente las raíces de las plantas del quemado.

En los sistemas controlados del presente trabajo, los investigadores han descubierto que las plantas acompañantes tienen siempre un efecto positivo en el desarrollo de la trufa, y lo han observado para todas las especies ensayadas (incluso las que se consideran perjudiciales). Y en efecto, en presencia de estos hongos, las plantas acompañantes se desarrollan menos: las trufas las privarían de nitrógeno y fósforo. El hongo no sería el único que se beneficiaría de esta desviación de recursos; la encina también sacaría provecho, indirectamente, de la situación.

Los investigadores también observaron la germinación espontánea de semillas traídas por el viento hasta los rizotrones y se dieron cuenta de que el número de germinaciones era mucho menor en los rizotrones que habían sido inoculados que en el resto. La trufa negra tendría por lo tanto un efecto sobre la germinación de las semillas o el desarrollo temprano de estas plantas. La combinación del efecto sobre la germinación, el desarrollo más lento de la cubierta herbácea y el parasitismo de las plantas acompañantes explicaría el origen de los quemados alrededor del árbol huésped. Sin embargo, todavía deben aclararse los mecanismos precisos de la interacción de las trufas con las plantas acompañantes y con las semillas que germinan.

Por otra parte, los investigadores subrayan que sus resultados no concuerdan con los derivados de la práctica y los conocimientos empíricos de los productores de trufas. El siguiente paso sería llevar a cabo los mismos experimentos en situaciones reales para aclarar la dinámica de las relaciones entre las plantas y las trufas.

Sean Bailly

Referencias: «Two ectomycorrhizal truffles, Tuber melanosporum and T. aestivum, colonize endophytically roots of non-ectomycorrhizal plant in natural environnements». Laure Schneider-Maunoury et al. en New Phytologist, 16 de noviembre de 2019;  «Insight into the truffle brûlé: tripartite interactions between the black truffle (Tuber melanosporum), holm oak (Quercus ilex) and arbuscular mycorrhizal plants». E. Taschen et al. en Plants and Soil, 30 noviembre de 2019.

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