17 de Mayo de 2022
Comportamiento animal

Los murciélagos zumban como avispones para asustar a los búhos depredadores

Es el primer caso conocido de un mamífero que copia a un insecto para disuadir a las especies hostiles.

Para los búhos, la llamada de peligro del murciélago ratonero grande (en la foto) suena similar al zumbido de los avispones. [Marco Scalisi]

Algunos murciélagos pueden imitar el sonido del zumbido de los avispones para asustar a los búhos, dicen los investigadores. El descubrimiento es el primer caso documentado de un mamífero que imita a un insecto para disuadir a los depredadores.

Muchos animales copian a otras criaturas en un intento por parecer menos apetecibles para los depredadores. La mayoría de estas imitaciones son visuales. La serpiente rey escarlata no venenosa de América del Norte (Lampropeltis elapsoides), por ejemplo, ha evolucionado para tener un código de colores similar al de la serpiente de coral oriental decididamente más peligrosa (Micrurus fulvius).

Ahora, un estudio que compara el comportamiento de los búhos expuestos a ruidos de insectos y murciélagos sugiere que los murciélagos ratoneros grandes (Myotis myotis) podrían estar entre los pocos animales que han utilizado el sonido de otra especie como arma, dice el coautor Danilo Russo, ecólogo animal de la Universidad de Nápoles Federico II.

«Cuando pensamos en el mimetismo, lo primero que nos viene a la cabeza es el color, pero en este caso es el sonido el que juega un papel fundamental», añade. La investigación fue publicada el 9 de mayo en Current Biology.

Zumbido similar al de la abeja

Debido a que son nocturnos y tienen mala vista, la mayoría de los murciélagos confían en la ecolocalización para orientarse y comunicarse utilizando una amplia gama de otros ruidos. Mientras cazaba murciélagos para otro proyecto de investigación, Russo se dio cuenta de que la llamada de peligro del murciélago ratonero grande sonaba como el zumbido de las abejas o los avispones.

Para investigar si otros animales podrían hacer la misma conexión, Russo y sus colegas compararon la estructura del sonido del zumbido del avispón europeo (Vespa crabro) con la de la llamada de peligro del murciélago. En la mayoría de las frecuencias, los dos sonidos no eran totalmente similares, pero lo eran cuando la llamada del murciélago se redujo para incluir solo las frecuencias que los búhos, uno de los principales depredadores del animal, pueden escuchar. Esto sugiere que la llamada de peligro que escuchan los búhos se parece mucho al zumbido de un avispón, dice Russo, por lo que podría engañar a los depredadores.

Para probar esta idea, los investigadores reprodujeron ruidos de murciélagos e insectos a los búhos que vivían en cautiverio. Descubrieron que las aves tendían a acercarse a los parlantes cuando reproducían grabaciones de llamadas de murciélagos sociales, como si buscaran presas. Pero una grabación del zumbido de los avispones generalmente hacía que los búhos se distanciaran de los altavoces.

Muchos de los búhos también se alejaron de los parlantes cuando escucharon el grito de peligro de los murciélagos. Esto respalda la idea de que el zumbido de los murciélagos podría confundir a los búhos haciéndoles pensar que un avispón está cerca, dice Russo.

Las avispas y otros insectos que pican tienen señales de advertencia comunes, como rayas negras y amarillas, que se sabe que otros animales imitan para engañar a los depredadores para que los dejen en paz. Pero la coloración de advertencia es menos obvia por la noche. «Para mí tiene mucho sentido que los murciélagos, con sus notables habilidades vocales, recurran a medios acústicos para engañar a los depredadores», dice Mirjam Knörnschild, ecologista del comportamiento animal en el Museo de Historia Natural de Berlín.

Los búhos evitan los avispones en la naturaleza, dice Johanna Mappes, ecologista evolutiva de la Universidad de Helsinki, por lo que no es sorprendente que desconfíen de cualquier cosa que les recuerde el zumbido de los insectos.

Russo dice que esta investigación podría ayudar a los científicos a detectar otras imitaciones basadas en el sonido que hasta ahora podrían haber pasado desapercibidas. 

Freda Kreier /Nature News

Artículo traducido y adaptado por Investigación y Ciencia con el permiso de Nature Research Group.

Referencia: «Bats mimic hymenopteran insect sounds to deter predators»; L. Ancillotto et al. en Current Biology, vol. 32, n.º 9, 9 de mayo de 2022.

 

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