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10 de Noviembre de 2015
sistema solar

Plutón albergaría criovolcanes en la superficie

La sonda New Horizons vislumbra dos montañas heladas con una depresión central similar a una caldera.

Imagen desde arriba del Monte Wright, uno de los dos potenciales volcanes helados de Plutón. [NASA/JHUAPL/SWRI]

Dos volcanes helados podrían subyacer cerca del polo sur de Plutón. Así lo revelan nuevas imágenes de la sonda New Horizons de la NASA que fueron presentadas ayer durante la reunión de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Americana, que tuvo lugar en Maryland.

Las fotos muestran dos montañas con una profunda depresión central que recuerdan una caldera. Uno de los dos promontorios, Monte Wright, presenta una altura de unos cuatro kilómetros; el otro, Monte Piccard, llega hasta los 5,6 kilómetros de altitud. Su aspecto guarda semejanza con los volcanes helados o criovolcanes ya observados en Tritón (la luna de Neptuno) y en otros mundos fríos en los que se observan flujos de hielo, más que de lava caliente, que sobresalen de dichas estructuras geológicas.

«Aún no podemos confirmar que hemos encontrado volcanes en Plutón, pero las formaciones que hemos observado levantan sospechas sobre su existencia», afirmó Jeff Moore, del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field (California) y responsable del equipo de geólogos de New Horizons. Según los expertos, las dos montañas presentan una base con un diámetro circular de, por lo menos, 160 kilómetros y cráteres en sus cumbres; estas se parecen a las depresiones observadas en algunos promontorios terrestres cuya cumbre original desapareció tras las erupciones lávicas.

«Si confirmáramos que en Plutón existen criovolcanes, los hielos volátiles que cubren su superficie podrían fluir con relativa facilidad tanto en el suelo como debajo de él», apunta Robert Pappalardo, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.
Por otro lado, estudios anteriores ya habían establecido que gran parte de la superficie del planeta enano es geológicamente activa, debido a la presencia de montañas imponentes y llanuras heladas. Estos datos, junto con las nuevas imágenes de New Horizons, sugieren que esta actividad es alimentada por alguna fuente de calor interno, probablemente producida por la desintegración radiactiva de elementos creados hace 4.5 millones de años durante el nacimiento del planeta enano.

Con todo, la presencia de criovolcanes en Plutón sería posible gracias a una cantidad de calor interno suficiente como para expulsar lodo nevoso en forma de chorros de sus profundidades hasta la superficie helada. «En Tritón, este fenómeno ocurre gracias a la fuerte atracción gravitatoria de Neptuno», señala Carly Howett, del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado, y miembro del equipo de New Horizons. «En el caso de Plutón, no está claro hasta cuándo el calor interno podrá sostener la existencia de los criovolcanes».

Otras posibles explicaciones sobre el origen de Monte Wright y Monte Piccard contemplan la presencia de actividad tectónica que no implique la existencia de volcanes. «Ganímedes, la luna de Júpiter, también presenta características criovolcánicas que no se entienden por completo», recuerda Pappalardo.

Fuente: Alexandra Witze / Nature News

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