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Actualidad científica

  • 13/12/2018 - Tecnología

    Un dispositivo para medir nuestra exposición al sol

    Colocado en la piel o la ropa, el pequeño aparato aporta datos sobre la cantidad de radiación ultravioleta, visible e infrarroja que acumula el organismo. Destacan sus múltiples aplicaciones tanto cosméticas como médicas.

  • 12/12/2018 - Climatología

    Oscurecer el sol para enfriar la Tierra: el primer experimento

    Unos investigadores tienen pensado rociar la estratosfera con partículas que reflejen la luz solar. En última instancia, de esta forma se podría reducir deprisa la temperatura de la Tierra.

  • 12/12/2018 - Envejecimiento

    La tenacidad beneficia la salud física

    Las personas de edad avanzada tenaces pero también flexibles en sus objetivos gozan de un espacio vital mayor y, con ello, de más relaciones sociales y actividades físicas.

  • 11/12/2018 - glaciología

    Se acelera la pérdida de hielo de Groenlandia

    Los testigos de hielo, los datos de los satélites y los modelos climáticos revelan la violenta transformación de la vasta capa de hielo.

  • 11/12/2018 - Neuropsicología del desarrollo

    ¿Infecciones que desencadenan trastornos mentales?

    Un estudio realizado en Dinamarca asocia la invasión de microrganismos patógenos, durante la infancia y adolescencia, con el desarrollo de la esquizofrenia y otras alteraciones de la personalidad y la conducta.

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  • Investigación y Ciencia
  • Mayo 1987Nº 128

Física atómica

Enfriamiento y confinamiento de átomos

La presión de radiación de la luz láser frena y enfría los átomos, que quedan luego confinados en un recipiente cuyas "paredes" son campos magnéticos. Los átomos enfriados son ideales para investigar ciertos problemas de la física.

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El estudio de las propiedades intrínsecas de los átomos aislados ha constituido, desde siempre, un campo de investigación científica muy fructífero. A principios de siglo, los avances en este punto condujeron a la formulación de la mecánica cuántica, una de las piedras angulares de la física moderna. Más recientemente, las mediciones precisas de los parámetros atómicos han arrojado luz sobre otras teorías físicas fundamentales, entre las que se cuenta la relatividad.

Los éxitos en el estudio de los sistemas atómicos se han alcanzado conforme aumentaba la capacidad de llevar a cabo mediciones muy precisas. Una comprensión más profunda de la estructura de la materia en su dominio atómico exige que dichas mediciones se lleven a cabo con una exactitud todavía mayor. Por desgracia para nosotros, la finura necesaria no es fácilmente alcanzable: en los sólidos y líquidos no pueden sustraerse de los átomos individuales las influencias de sus vecinos; en los gases, el movimiento térmico al azar dificulta las mediciones de alta precisión.

La necesidad siempre actual de llevar a cabo mediciones cada vez más precisas ha conducido al desarrollo de numerosas técnicas con el fin de superar los efectos del movimiento térmico. Para llevar a cabo las mediciones más exigentes no basta con reducir los efectos provocados por la agitación térmica; en última instancia, se impone reducir el propio movimiento térmico. Los métodos desarrollados a lo largo de estos últimos años ponen a nuestro alcance los medios necesarios. Podemos enfriar los átomos enviando directamente sobre ellos un haz de luz láser. La presión de radiación que ejerce la luz láser sobre los átomos se puede emplear contra ellos y menguar, así, su velocidad. Una vez enfriados, los átomos pueden atraparse o confinarse en una región limitada del espacio. En nuestro laboratorio los confinamos en un recipiente cuyas "paredes" eran campos electromagnéticos, no sustancias materiales.

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