Microcircuitos para computación avanzada

En 1959, en una pastilla de silicio se alojaba un solo transistor; hoy se sobrepasa el millón. En el año 2000 habrá microcircuitos con mil millones de componentes.

No es aventurado afirmar que el acontecimiento más importante de los últimos 50 años sea el advenimiento de una sociedad cuyo producto principal es la información. La fuerza motriz de esa transformación ha sido el desarrollo de la tecnología electrónica, en especial del circuito integrado fabricado sobre una diminuta oblea de silicio. Desde la Llegada del circuito integrado, en 1959, el número de transistores que pueden comprimirse sobre la superficie de esas pastillas ha pasado de la unidad a varios millones. Resultado de ello ha sido que las prestaciones de los circuitos integrados se han multiplicado por un factor superior a 10.000. Y no sólo eso: mientras los microcircuitos experimentaban sensacionales perfeccionamientos y mejoras en su rendimiento y complejidad, su costo permanecía sensiblemente invariable.

Al reflexionar sobre tan formidable progreso tecnológico, la pregunta que brota espontáneamente es la de cuánto tiempo va a continuar. Podemos acotar la cuestión inquiriendo cuándo se dispondrá en el mercado de un microcircuito perteneciente a las fases iniciales de la GSI (por gigascale integration, integración a escala giga, esto es, del millar de millones). Para determinar tal fecha es preciso analizar los factores que limitan la integración a escala tan enorme. Tales factores se distribuyen en una jerarquía de cinco niveles de limitación; a saber: naturaleza fundamental, material, dispositivos, circuitería y sistema. Cada nivel de la jerarquía puede abordarse desde tres puntos de vista: el teórico, el práctico y el de la analogía histórica.

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