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Actualidad científica

  • 20/02/2018 - Geofísica

    Coros y auroras (con un vídeo)

    Una teoría explicaba un tipo de auroras boreales y australes que presentan características periódicas. Un satélite artificial japonés ha comprobado que es correcta. Un vídeo creado por los científicos del proyecto exhibe representaciones de los «sonidos» de las ondas electromagnéticas, conocidas como «coro» o «estribillo», que intervienen en el fenómeno y de las trayectorias de los electrones generadores de esas auroras.

  • 20/02/2018 - Párkinson

    ¿El ion calcio favorece el desarrollo de la enfermedad de Parkinson?

    El catión, además de modular la interacción entre las vesículas sinápticas y la alfa-sinucleína, podría promover la agregación de esta proteína.

  • 19/02/2018 - Materiales

    Las fibras de seda pueden confinar la luz

    El hallazgo promete aplicaciones en ingeniería, biomedicina y el diseño de metamateriales.

  • 18/02/2018 - Seguridad nuclear

    De Mayak al Gran Sasso. Una explicación para una nube radiactiva

    En el otoño de 2017 los aparatos de medida lo captaron por toda Europa: una nube radioactiva se había extendido por el continente hacia el oeste desde los Urales. Ahora hay una posible explicación.

  • 16/02/2018 - Epidemias

    Un ingrediente común en los dentífricos podría ayudar a combatir la malaria

    Se descubre que el triclosán, presente en varias pastas de dientes, altera el ciclo biológico del parásito responsable de la enfermedad. El hallazgo ha sido realizado por un robot inteligente.

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  • Investigación y Ciencia
  • Diciembre 2015Nº 471
Historia de la ciencia

Historia de la ciencia

Tomar el pulso a la luz

Los experimentos de Albert Michelson con espejos y tuercas.

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Despedimos el Año Internacional de la Luz recordando los trabajos del físico estadounidense Albert Michelson. Nadie hizo más que él por tomarle el pulso a la luz. Primero midió su velocidad mediante un espejo rotatorio. Luego intentó detectar el éter, el medio en que se movía la luz, disponiendo una serie de espejos sobre una superficie que giraba lentamente. Por último, promovió el interferómetro, un nuevo instrumento capaz de medir diámetros estelares, aumentar la resolución de las líneas espectrales y fijar un nuevo estándar de longitud basado en la longitud de onda de la luz.

Se considera a Michelson un científico singular, cuyas mediciones cada vez más precisas de la velocidad de la luz cuestionaron la existencia del éter y allanaron el camino de la relatividad. Pero dominar la luz hasta ese extremo requirió conjugar dos características distintivas de Estados Unidos: una densa red de observatorios astronómicos y una comunidad de hábiles constructores de herramientas al servicio de la industria. Michelson innovó usando los componentes disponibles y basándose en diseños simples, pero su investigación respondía a las contribuciones de mentores y rivales a un lado y otro del Atlántico. Simon Newcomb y Henry Rowland en EE.UU., y Alfred Cornu y lord Rayleigh en Francia y Gran Bretaña, respectivamente, fueron muy relevantes para él —las mediciones de la velocidad de la luz de Michelson eran, pues, menos singulares de lo que se suele suponer—. Además, sus investigaciones interferométricas retaron a los mejores espectroscopios del momento, que no alcanzarían la precisión necesaria hasta una década después. Comprender las formas en que Michelson tomó el pulso a la luz nos ayuda a entender la historia de los lugares en los que vivió y trabajó, el funcionamiento de las comunidades científicas y qué significa replicar un experimento.

La velocidad: Girar un espejo
Como profesor de física en la Academia Naval estadounidense en Annapolis, Michelson decidió medir la velocidad de la luz combinando los mejores elementos de dos experimentos previos: un espejo giratorio (como Léon Foucault) y un recorrido largo (como Cornu). Partiendo de un espejo semitransparente, un rayo de luz iba a recorrer en ambos sentidos una distancia lo bastante larga como para determinar el tiempo empleado en recorrerla; entretanto, el espejo habría girado, de modo que a su vuelta el rayo de luz sería reflejado en otra dirección. Sirviéndose de una escala fabricada por William Rogers, astrónomo experto en medidas de longitud, y de los mejores instrumentos que pudieron facilitarle constructores como Alvan Clark and Sons, en 1879 Michelson obtuvo un nuevo valor para la velocidad de la luz.

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