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Ciencia en la campaña egipcia de Napoleón

Con la invasión de Egipto por Napoleón Bonaparte llegaron al Nilo científicos e ingenieros franceses, que trajeron a Europa los tesoros escondidos en sus riberas.

El primero de julio de 1798 una flota de 400 barcos llegaba a las costas de Alejandría. Antes de cerrarse el día, había desembarcado un ejército de 36.000 hombres bajo las órdenes de Napoleón Bonaparte. Sin hallar resistencia avanzó con sus soldados, asfixiados en sus uniformes alpinos de lana, a través del tórrido desierto y derrotó a los mamelucos en la batalla de las Pirámides el 21 de julio. Diez días después, el almirante Horacio Nelson destruía la flota francesa. La fuerza expedicionaria quedó así atrapada en la tierra que iba a dominar y explorar durante los tres años siguientes.

Al cabo de un año, Bonaparte abandonó a sus tropas, sorteó el bloqueo británico y tornó a Francia para tomar el poder en el golpe de estado del 9 de noviembre de 1799. Entre los fieles que volvieron con él se encontraban Gaspar Monge y Claude-Louis Berthollet, figuras señeras del primer destacamento científico que acompañaba a una expedición militar. Sus colegas de la Comisión de Ciencias y Letras —un grupo de 151 científicos, ingenieros, médicos y algunos eruditos— hubieron de permanecer en tierra con el ejército. La flor y nata de estos expedicionarios pasó a formar parte del Instituto de Egipto, fundado a iniciativa de Bonaparte, una suerte de versión colonial del Instituto de Francia. Su secretario permanente durante la ocupación fue Jean-Baptiste Fourier, quien habría de inventar el análisis que lleva su nombre.

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