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1 de Septiembre de 2006
Astronomía

Los 10 descubrimientos principales del Hubble

Mientras esperan la última restauración del Telescopio Espacial Hubble, los astrónomos reflexionan sobre los descubrimientos más destacados cosechados en los dieciséis años que lleva en órbita.

DON DIXON

Muy pocos telescopios habrán contado tanto en la investigación astrofísica como el Telescopio Espacial Hubble, a lo largo de la historia. Sin embargo, no ha destacado por lo que muchos piensan. No ha realizado ningún descubrimiento que sea única y exclusivamente suyo. Pero ha convertido indicios y sospechas sugeridas por las observaciones terrestres en certezas casi absolutas. Ha trabajado en colaboración con otros observatorios para proporcionar una visión multicolor del cosmos. Ha obligado a los teóricos a ampliar sus teorías y a construir algunas nuevas. En definitiva, la inmensa influencia del Hubble no se debe a que se encuentre distante de los demás instrumentos, sino a su integración perfecta con ellos.

En abril de 2006 cumplió su decimosexto aniversario en el espacio. Ha proporcionado a los astrónomos imágenes con un grado de detalle sin precedentes y ha traído las maravillas del universo a los hogares de todo el mundo. Tales logros se han visto eclipsados, sin embargo, por el debate sobre su futuro. Mientras la NASA se esfuerza en reanudar los vuelos de los transbordadores espaciales, el Hubble continúa deteriorándose. A menos que los astronautas puedan llegar a él para mantenerlo en funcionamiento, alcanzará el final de sus días útiles a mediados de 2008. Esta encrucijada me ha movido a resumir los dieciséis años del Hubble y de la astronomía, que en ese período ha conocido una verdadera edad de oro.

Presento a continuación mi selección —reconozco que sesgada— de los diez hitos científi cos más notables del Hubble. Abarcan la escala entera de tamaños, de los planetas a las galaxias, de las galaxias al universo en su totalidad. Resultó harto difícil hacer justicia en un artículo a todas las contribuciones del Hubble. En el momento de escribir este texto, el contenido del archivo del telescopio superaba los 27 terabytes de datos y continúa creciendo unos 390 gigabytes por mes. Con esos datos se han escrito 6300 artículos científi cos. Y sigue produciendo resultados científi cos asombrosos. En colaboración con otros observatorios, el Hubble descubrió el año pasado dos satélites más de Plutón, una galaxia de los primeros tiempos del universo (de enorme tamaño, difícil de explicar) y un compañero de masa planetaria alrededor de una enana marrón, que tampoco pesa más que un planeta. Debemos considerarnos muy afortunados por vivir en una era en la que hemos visto aspectos del universo que antes sólo podrían haberse explorado con la imaginación.

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