Los humanos podrían haberse enfrentado a la extinción

Los hombres primitivos que vivieron hace alrededor de un millón de años estuvieron muy cerca de la extinción. Datos obtenidos mediante un nuevo enfoque genético, sugieren que la población era de un máximo de 55.500 individuos
E. R. DEGGINGER Photo Researchers, Inc.
Los hombres primitivos que vivieron hace alrededor de un millón de años estuvieron muy cerca de la extinción. Datos obtenidos mediante un nuevo enfoque genético, que explora regiones ancestrales del ADN, sugieren que la población de aquellas especies, entre las que se incluían Homo erectus, H. ergaster y H. sapiens arcaico, era de un máximo de 55.500 individuos.
Lynn Jorde, experto en genética humana de la Universidad de Utah, y sus colaboradores han llegado a esa conclusión tras examinar dos genomas de humano moderno completamente secuenciados, en busca de secuencias Alu, un tipo de elementos móviles que consisten en fragmentos cortos de ADN que se mueven entre distintas regiones del genoma. Estas secuencias se desplazan con una frecuencia tan baja que su presencia en una región sugiere que ésta es muy antigua. Debido a que las porciones más antiguas (con mayor contenido en secuencias Alu) han tenido tiempo para acumular más mutaciones, puede estimarse también la antigüedad de una región.
Asimismo, los científicos han comparado las secuencias de esas regiones más antiguas con la diversidad de los dos genomas. De ahí han deducido que el censo correspondiente a esa época ascendía a unos 55.500 individuos. (De hecho, los expertos en genética de poblaciones calculan el "tamaño de la población efectiva", un indicador de la diversidad genética que suele ser muy inferior a las cifras totales de población. En este caso, la población humana efectiva de hace 1,2 millones de años se estima en 18.000, cifra que Jorde ha utilizado para calcular la población total.) El trabajo se publicó en línea, en el número del 19 de enero de Proceedings of the National Academy of Sciences USA.
Ese número tan pequeño resulta sorprendente, porque, según el registro fósil, en aquella época el género Homo se estaba expandiendo por Africa, Asia y Europa, lo cual sugiere que la población de homininos debía estar aumentando. Por tanto, debió producirse una gran catástrofe, tan devastadora como el supervolcán que se piensa que casi aniquiló a los humanos hace 70.000 años.

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