La toxicidad de Ostreopsis

Las proliferaciones de la microalga podrían ocasionar irritaciones en las vías respiratorias o la piel.

MAGDA VILA

A diferencia de las microalgas planctónicas, las bentónicas de mares templados apenas han sido estudiadas por la comunidad científica. Sin embargo, desde que en verano de 2004 se detectaron en el Mediterráneo varios episodios de proliferaciones tóxicas de Ostreopsis, los estudios sobre dinoflagelados bentónicos se han multiplicado. Estos microorganismos viven encima de macroalgas, principalmente feofíceas y rodofíceas; se multiplican de manera desmesurada y forman un mucílago marrón que recubre las macroalgas (fotografía de fondo). En estas situaciones el fondo marino adquiere un aspecto lúgubre, sin color, en que se ve afectada la fauna marina con movimiento limitado, como erizos y estrellas de mar, que pueden sufrir una mortalidad masiva. El efecto letal de Ostreopsis se debe a sus potentes toxinas, como la palytoxina y sus análogos, que hasta el momento se han identificado en muestras de agua marina y en el mucílago que recubre las macroalgas. Pero lo más relevante es que tales proliferaciones se han relacionado con intoxicaciones humanas: tanto bañistas como personas que viven o trabajan en la línea de costa de distintas playas del litoral Mediterráneo han padecido irritaciones de las vías respiratorias superiores, de la piel o de ambas a la vez. Se trata de unos pocos centenares de afectados que no necesariamente han estado en contacto directo con el agua y cuyos síntomas más agudos han cesado al poco tiempo de alejarse de la playa.

La hipótesis del proyecto científico vigente EBITOX plantea que las microalgas o sus toxinas podrían ser transportadas por el aire en forma de pequeñas gotas, o aerosoles marinos, hasta el litoral y ocasionar allí las intoxicaciones humanas. El objetivo del proyecto es detectar la presencia de la toxina o del propio Ostreopsis en el aerosol marino, lo que confirmaría la causalidad entre las proliferaciones bentónicas y las intoxicaciones respiratorias observadas en determinadas playas.

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