Las histonas, proteínas reguladoras de genes

Reputadas antaño puro material de empaquetamiento del ADN nuclear, estas proteínas están capacitadas para ejercer una doble misión: bloquear la activación de muchos genes o promover, por contra, su expresión.

Las histonas se combinan en el núcleo de la célula con largas hebras de ADN, que contienen los genes, para formar la cromatina, el material que constituye los cromosomas. No hace mucho que todavía se suponía que esas proteínas pequeñas no intervenían en la regulación de los genes y tenían la misión exclusiva de servir de material de empaquetamiento celular. Venían a ser una suerte de "bobinas" dotadas de carga positiva, a cuyo alrededor se enrollarían las hebras de ADN cargadas negativamente para así poder encajar en el interior del diminuto núcleo celular.

Pero la investigación tenaz acaba de demostrar que nos hallamos ante partícipes activos en la regulación de los genes. Un tipo por lo menos de histonas colabora en la activación: ayuda a iniciar la copia, o transcripción, de la información almacenada en ADN a las moléculas del ARN mensajero. (Estos transcritos son los moldes a partir de los cuales se sintetizan las proteínas.) Ciertas histonas reprimen también la transcripción. En resumen, si queremos conocer el mecanismo de control de los genes hemos de atender al comportamiento de las histonas.

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