Hace 50, 100 y 150 años

Recopilación de noticias publicadas en Scientific American.
Por Daniel C. Schlenoff

1921: Antes de la era digital, el funcionamiento de los trenes lo dirigían equipos eléctricos. [SCIENTIFIC AMERICAN, VOL. CXXIV, N.o 17, 23 de abril de 1921]

1971
Vidrio moderno

«En EE.UU., el tradicional método de fabricación del vidrio plano está siendo rápidamente sustituido por un proceso que rinde un vidrio de alta calidad mediante la flotación en un baño de estaño fundido. El método de flotación, desarrollado en Inglaterra hace unos diez años por el fabricante Pilkinson Brothers e introducido en EE.UU. por PPC Industries, elimina las operaciones mecánicas de amolado y pulido que deben realizarse con el sistema tradicional. Se trata, pues, de un procedimiento notablemente más barato. En el proceso de flotación, el vidrio, al salir del horno de fusión, fluye horizontalmente al baño de flotación, un tanque rectangular de más de treinta metros de largo y lo bastante ancho para admitir bandas de la mayor anchura estándar comercial. La banda flota en el estaño fundido, que presenta una superficie perfectamente plana.»

1921
Moviendo masas

«En la terminal Grand Central, en el centro de Nueva York, se controlan del orden de seiscientos trenes de pasajeros cada día. Esos trenes deben ser asignados a las vías que en la estación les corresponden, con todos los cambios de aguja y la señalización que tales operaciones implican. Y si aún estuvieran en boga las hace tiempo obsoletas bifurcaciones manuales, cada una con su propio guardagujas, harían falta cientos de operadores en servicio continuo para accionar esas agujas. El actual procedimiento de gestionar los desvíos y cruces y los semáforos desde un punto medio, llamado centro de enclavamiento, ha permitido que un reducido grupo de operadores, a las órdenes de un “director”, controlen esas operaciones sobre un área muy vasta.»

Una idea sobria

«De la miríada de problemas generados por la Prohibición, ninguno desconcierta más que el destino de las cervecerías. Aparte de fabricar refrescos, cuya demanda es apenas limitada, no parece haber un uso adecuado en el que encaje la planta y la maquinaria de una cervecería. Aún peor, la capacitación profesional del personal es igualmente inútil. Pero el dueño de una famosa, y antigua, cervecería de Nueva York cree haber hallado una solución: ¡champiñones! No parece, a primera vista, que la cerveza tenga mucho que ver con las setas. Pero la levadura es prima carnal de estas; así, una planta cervecera, con sus equipos de refrigeración y su interior tenuemente iluminado, resulta admirablemente apta para cultivar champiñones cuando se sustituyen las tinas de cerveza por estanterías de cultivo.»


1871
La Tierra: ¿materia sólida o fundida?

«Aunque antaño la teoría de que la Tierra es una esfera de materia fundida rodeada de una fina corteza de materia sólida la exponían los geólogos casi por todo el orbe, en años recientes se han aducido razones en contra, las cuales, al parecer, propugnan que la Tierra es en su totalidad una masa sólida o casi sólida. Se plantea, por ejemplo, si es posible que esa fina corteza se mantenga sólida y no acabe fundiéndose y siendo absorbida por la enorme masa de materia fundida bajo ella. Es evidente que, en la superficie, una corteza no podría ni siquiera empezar a formarse, salvo que en ese momento la misma esfera estuviera cediendo a la atmósfera circundante más calor del que pudiera suministrar procedente de sus partes más internas.»

Trabajar como un perro

«Según el Mechanic’s Magazine, las puntas de París procedentes de Charleville se producen en parte en las máquinas de grandes fábricas y en parte en una multitud de pequeños talleres repartidos por pueblos densamente habitados. Estos pueblos, como Neufmanil, los habitan no solo personas, sino también una clase obrera canina. El trabajo de los perros, cuya jornada está regulada tan exactamente como la de sus colegas humanos, consiste en accionar los fuelles que insuflan aire a los hornos de los talleres. Para ello hacen girar una rueda desde su interior, como ardillas en una jaula.»

Pasas de California

«En California, el secado de uvas para obtener pasas se está convirtiendo en una industria importante, pues el alto contenido en azúcar de las uvas americanas las hace muy apropiadas para ese fin.»

Nota de los editores: Lamentamos comunicar el fallecimiento de Daniel C. Schlenoff, responsable de esta sección, y aprovechamos para agradecerle su labor. Durante más de 20 años ha indagado en los archivos de Scientific ­American para ofrecernos los extractos más sorprendentes y curiosos de esta secular publicación.

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