Geografía de la pobreza y la riqueza

El clima tropical y la falta de acceso al comercio marítimo han perjudicado a las naciones más pobres. Con los nuevos planes de ayuda podría abrírseles el camino hacia la prosperidad.
¿Por qué hay países pasmosamente ricos y países hundidos en espantosa pobreza? Esta pregunta les viene intrigando a los sociólogos desde que, en 1776, el economista escocés Adam Smith planteó la cuestión en su obra maestra La riqueza de las naciones. Defendía allí Smith que la mejor receta para lograr la prosperidad era una economía de libre mercado, en la que el gobierno dejara amplia libertad para la obtención de beneficios en los negocios. Los dos siglos transcurridos desde entonces han confirmado la hipótesis de Smith con el enorme éxito de las economías capitalistas en Norteamérica, Europa occidental y Este asiático, así como con el lamentable fracaso de la planificación socialista en los países de la órbita soviética.
Pero Smith formulaba una segunda hipótesis notable: la de que la geografía física de una región influía en sus logros económicos. Sostenía que las economías de las regiones costeras, por su fácil acceso al comercio marítimo, prosperaban más que las de las regiones de tierra adentro. Pues bien, aunque hoy la mayoría de los economistas siguen a Smith en el vincular la prosperidad económica al libre mercado, son en cambio propensos a olvidar el influjo de la geografía física; dan por supuesto que todas las partes del mundo cuentan con las mismas posibilidades de crecimiento económico y de desarrollo a largo plazo, y que las diferencias efectivas resultan sólo de diferencias en los regímenes e instituciones. Muy otra cosa sugieren las investigaciones que hemos hecho nosotros basándonos en datos recientes y en nuevos métodos de trabajo. Hemos comprobado que la geografía física desempeña un papel crucial en la distribución de la renta y en el desarrollo mundial de la economía.

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