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  • Investigación y Ciencia
  • Junio 2016Nº 477
Panorama

Astrofísica

Exoplanetas con materia oscura

Un estudio teórico predice la existencia de un nuevo tipo de astro: planetas ultradensos e inusualmente pequeños con materia oscura en su interior.

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Las observaciones astrofísicas y cosmológicas revelan que la mayor parte de la masa presente en el universo no se compone de partículas ordinarias, sino que debería aparecer como materia oscura: una forma hipotética de materia que no absorbe ni refleja luz. La presencia de esta enigmática sustancia podría inferirse a partir de los efectos gravitatorios que ejerce en la materia ordinaria que conforma los planetas, las estrellas y las galaxias. Sin embargo, su naturaleza sigue constituyendo una de las principales incógnitas a las que se enfrenta la física actual.

En las últimas décadas, la comunidad científica ha realizado un ingente esfuerzo para discernir la naturaleza de la materia oscura. Entre los métodos indirectos de búsqueda y análisis se encuentran aquellos que estudian los efectos de este tipo de materia en las propiedades y evolución de las enanas blancas y las estrellas de neutrones. Estos remanentes estelares son objetos extraordinariamente densos: aunque sus masas resultan similares a la del Sol, presentan radios equiparables al de la Tierra (en el caso de las enanas blancas) o de unos diez kilómetros (las estrellas de neutrones). Las primeras están formadas por átomos en estado de plasma, mientras que se cree que las segundas se componen en su mayor parte de neutrones.

En un trabajo publicado el pasado mes de diciembre en Physical Review D, Jürgen Schaffner-Bielich, investigador de la Universidad de Fráncfort, y la autora de este artículo propusimos la existencia de una nueva clase de objetos astronómicos: planetas compactos con materia oscura en su interior. Nuestro estudio demostró que tales astros podrían formarse y permanecer estables. Además, su detección, aunque difícil, podría llevarse a cabo mediante técnicas similares a las empleadas para buscar planetas fuera del sistema solar, los llamados exoplanetas. En caso de existir, el descubrimiento de estos objetos supondría un importante paso adelante en la carrera por entender la naturaleza de la materia oscura y su distribución en el universo.

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