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1 de Febrero de 2013
Tecnología

Microherramientas y bandejas de cristalización

De «Development of high-performance X-ray transparent crystallization plates for in situ protein crystal screening and analysis», por Ahmed S. M. Soliman et al.,
en Acta Crystallographica Section D, Vol. 67, N.o 7, Julio de 2011

Las proteínas catalizan reacciones, conforman las células y transmiten señales a través del cuerpo. Para entender cómo funcionan, los investigadores han de descubrir primero su forma tridimensional. Parte de ese proceso implica cristalizar las proteínas en unas bandejas rectangulares con cientos de pocillos. El utillaje que se utiliza hoy para cristalizar las proteínas tiene defectos: las diminutas herramientas que se emplean para manipular los cristales de proteínas son rígidas, vibran fácilmente y pueden dañar muestras frágiles. Descontento con estos fallos, Robert Thorne, físico de la Universidad Cornell, desarrolló nuevas herramientas y bandejas.

La patente n.o 8.210.057 describe unas herramientas fabricadas con película de plástico. Una suave curvatura les proporciona resistencia, de manera que son muy finas, pero no se vencen. Esta misma estrategia se puede encontrar en las hojas y pétalos naturales, señala Thorne. Una de las herramientas tiene «dedos» que se doblan y que agarran con suavidad los cristales de proteínas. La patente n.o 7.666.259 detalla un nuevo tipo de bandeja de cristalización de proteínas, en la que los pocillos han sido sustituidos por una película con microtextura. Las gotas se mantienen en la superficie incluso cuando se pone boca abajo la bandeja, sujetas por la tensión superficial creada por unos anillos impresos de solo 25 micras de alto. Las herramientas ya están a la venta y las bandejas llegarán al mercado a finales de este año.

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