Utilizamos cookies propias y de terceros para mejorar nuestros servicios y facilitarte el uso de la web mediante el análisis de tus preferencias de navegación. También compartimos la información sobre el tráfico por nuestra web a los medios sociales y de publicidad con los que colaboramos. Si continúas navegando, consideramos que aceptas nuestra Política de cookies .

1 de Diciembre de 2019
Comportamiento animal

Ecolocalizar a presas quietas

Ciertos ángulos de acercamiento ayudan a los murciélagos a cazar insectos posados en las hojas.

GETTY IMAGES/CREATIVENATURE_NL/ISTOCK

Es sabido que los murciélagos atrapan al vuelo insectos en plena noche, entre la espesura del bosque incluso, gracias a las ondas sonoras de alta frecuencia que emiten. Pero más del 40 por ciento de los quirópteros insectívoros también capturan presas que reposan quietas en las hojas y otras superficies. Como las ondas que rebotan en la vegetación se dispersan en todas direcciones, el eco de retorno debería hacer virtualmente imperceptible a cualquier insecto posado en una hoja, por lo que los especialistas sospechaban que el cazador alado debía servirse de pistas visuales u olorosas o de los sonidos producidos por la presa inmóvil para dar con ella.

Ahora, los biólogos Inga Geipel, del Instituto Smithsoniano de Investigación Tropical, y Ralph Simon, de la Universidad de Ámsterdam, y sus colaboradores han demostrado que algunos murciélagos detectan los insectos posados en una hoja, inmóviles y silenciosos, únicamente con la ecolocalización. Si se acerca a su objetivo siguiendo una trayectoria concreta, el murciélago orejudo Micronycteris microtis encuentra en la hoja un espejo acústico que dispersa los ecos indeseados fuera de su ángulo de ataque. Así, el eco del insecto destaca por encima de los demás, según un estudio publicado en agosto en Current Biology.

«Los ecos de la presa llegan reforzados a los oídos del cazador, mientras que los procedentes del follaje quedan amortiguados», explica John Ratcliffe, biólogo animal de la Universidad de Toronto, ajeno al nuevo trabajo.

Los autores sembraron una sala de micrófonos y registraron el modo en que las ondas sonoras generadas por un sónar sintético que simulaba a un murciélago eran reflejadas por una hoja. Vieron que las ondas rebotaban en la hoja en una dirección que se alejaba de la fuente. Pero cuando un insecto se posaba en ella, los impulsos emitidos en ángulos cercanos a los 60 grados con respecto a la vertical eran reflejados hacia la fuente emisora del sónar. Como paso siguiente, filmaron a cuatro murciélagos silvestres atrapando libélulas posadas en hojas. «Se aproximaron a sus presas exactamente desde los ángulos previstos», explica Simon. Fuera de esos arcos, el blanco era mucho más difícil de detectar.

Aproximación a 90 grados: el eco reflejado por la hoja enmascara el eco procedente del insecto. [BROWN BIRD DESIGN]

Aproximación a 60 grados: el eco de la hoja se aleja del murciélago y no oculta el del insecto, que queda al descubierto. [BROWN BIRD DESIGN]


No es la primera vez que se observa ese aprovechamiento de las ondas rebotadas por una superficie; los murciélagos que se alimentan en los lagos y estanques recurren a un proceso parecido para detectar las presas que flotan. Pero la táctica depende de la gran superficie lisa que ofrece el agua. Además, el murciélago no tiene que maniobrar con gran pericia para acercarse en el ángulo correcto. «Resulta interesante saber que ese mismo proceso se ha adoptado en un ambiente muy distinto», afirma la neurocientífica Michaela Warnecke de la Universidad de Wisconsin en Madison, que ha investigado la ecolocalización pero no ha participado en el estudio.

No sabemos si la táctica de M. microtis es única entre los quirópteros, afirma Ratcliffe. Pero este trabajo nos ayuda a revelar el mundo acústico de estos mamíferos voladores, lo que puede derivar en aplicaciones nuevas, como sistemas de sónar inspirados en sus habilidades, según los autores del estudio.

Artículos relacionados

Puedes obtener el artículo en...

Los boletines de Investigación y Ciencia

Elige qué contenidos quieres recibir.