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Los primeros pasajeros del mayor cohete de la NASA

Trece pequeños satélites inaugurarán el Sistema de Lanzamiento Espacial.

CORTESÍA DEL CENTRO DE VUELOS ESPACIALES MARSHALL DE LA NASA

El cohete más potente de la historia, el Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS, por sus siglas en inglés), despegará en 2018. Aunque esta nave de la NASA tiene como objetivo último llevar seres humanos al espacio [véase «Un cohete para llegar a Marte», por David H. Freedman; Investigación y Ciencia, agosto de 2015], en su primer vuelo de prueba transportará 13 CubeSats: pequeños satélites del tamaño de una caja de zapatos. Hace poco, la NASA anunció cuáles serán algunas de estas misiones. Sus objetivos abarcan desde el estudio de asteroides hasta la búsqueda de agua en la Luna. He aquí una muestra:

ESTUDIO DE ASTEROIDES CERCANOS
El satélite NEA Scout tomará datos sobre la rotación, la topografía y la composición de la superficie del asteroide 1991 VG, un objeto cercano a la Tierra que podría convertirse en el lugar de aterrizaje de una futura nave espacial.
Proyecto del Centro de Vuelos Espaciales Marshall y del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA

EFECTOS DE LA RADIACIÓN CÓSMICA SOBRE LOS ORGANISMOS
El CubeSat Biosentinel transportará, por primera vez desde 1972, organismos vivos más allá de una órbita terrestre baja. En este caso se tratará de levaduras. Durante los 18 meses que durará la misión, numerosos sensores estudiarán el tipo y la intensidad de las radiaciones con que se encontrarán las levaduras y cómo estas se verán afectadas. La exposición a la radiación es uno de los principales riesgos que deberán afrontar las misiones tripuladas que se dirijan a destinos más lejanos, como Marte.
Proyecto del Centro de Investigaciones Ames de la NASA

ESTUDIO DE PARTÍCULAS SOLARES
Provisto de un magnetómetro, un espectrógrafo de iones y un telescopio de protones en miniatura, el satélite CUSP estudiará varios fenómenos en tiempo real; entre ellos, la radiación y el viento solar que incidan sobre él. Con ello los expertos intentarán entender cómo se forman las tormentas geomagnéticas y de qué modo afectan a la Tierra.
Proyecto del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA y del Instituto de Investigación del Sudoeste

BÚSQUEDA DE AGUA EN LA LUNA
En su órbita alrededor de nuestro satélite natural, Lunar IceCube efectuará el rastreo más completo hasta la fecha para buscar agua en la Luna. En el pasado, otras sondas han encontrado trazas de la molécula, pero Lunar IceCube ha sido optimizado para detectar agua en todas sus formas. La posibilidad de acceder a recursos en el espacio se considera un aspecto clave para las misiones tripuladas de larga duración.
Proyecto de la Universidad estatal de Morehead

GANADORES DEL CONCURSO CUBE QUEST CHALLENGE
En 2017 se seleccionarán tres misiones entre las presentadas por estadounidenses que no pertenezcan a la NASA o por otras agencias gubernamentales. Habrá premios para aquellos equipos que consigan entrar en órbita lunar, que más se adentren en el espacio o que mantengan la comunicación con la Tierra durante más tiempo.

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