Gabriel PErez Servicio Multimedia, Instituto de Astrofisica de Canarias, Tenerife

Por primera vez se ha descubierto un asteroide que contiene hielo y compuestos orgánicos en su superficie. Hasta ahora, tales características se habían asociado a los cometas, provenientes de lugares muy fríos y distantes de nuestro sistema solar. Sin embargo, el asteroide en cuestión, conocido como 24 Themis y de unos 200 kilómetros de anchura, se halla entre Marte y Jupiter. El hallazgo apoya la teoría de que, en épocas remotas, los asteroides podrían haber proporcionado a la Tierra agua y algunos de los compuestos prebióticos que permitieron que se desarrollara la vida.
Los hallazgos sobre 24 Themis han sido referidos por dos equipos de investigadores en la revista Nature. Una particularidad de este asteroide radica en que ocupa una órbita similar a la de los recién descubiertos "cometas del cinturón principal": cuerpos presentes en el cinturón de asteroides pero con colas similares a las de los cometas, probablemente generadas por la sublimación de hielo. Tales cometas y 24 Themis parecen compartir el mismo origen.

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