Hace 50, 100 y 150 años

Recopilación de noticias publicadas en Scientific American.
Por Mark Fischetti

1971: De la interacción de las partículas del «viento solar» con el campo magnético terrestre se forma la magnetosfera (gris). Esta es una capa que a su vez produce un frente de choque (rojo). Cuando la Luna se halla dentro de la magnetosfera, su entorno magnético está dominado por el de la Tierra. En la envoltura magnética intermedia (color claro) hay un flujo errático de partículas y el campo más turbulento de la órbita lunar. [DAN TODD; SCIENTIFIC AMERICAN, VOL. 225, N.o 2, AGOSTO DE 1971]

1971
¿Cómo controlan las langostas la guiñada?

«Igual que los aviones, los insectos pueden alabear sobre su eje longitudinal, cabecear sobre el eje transversal y guiñar sobre el vertical. Parece que las langostas tienen dos estrategias para corregir la guiñada: (1) un rápido cambio en la inclinación de las alas y en la posición del abdomen y las patas, controlado por pelos en la cabeza sensibles al viento, y (2) un movimiento más lento y sutil de las mismas características dirigido por receptores cervicales. Al parecer, la variación del ángulo del viento, que indica la guiñada, se integra en algún punto del sistema nervioso central del insecto, y a ella le siguen órdenes motrices independientes para las alas, las patas, el abdomen y la cabeza.»

1921
El sabor de la radio

«Hace poco, dos ingenieros han realizado experimentos para determinar la viabilidad de recibir señales de radio mediante el sentido del gusto. Bajo la lengua se colocaron unos electrodos que produjeran una sensación gustativa cuando a ellos se conectara una fuente de potencial [eléctrico]. Las pruebas se hicieron con una corriente continua de baja tensión y con una corriente alterna de 60 ciclos, con el fin de averiguar la cantidad de energía y la corriente necesarias para la recepción gustativa. Se comprobó la recepción de señales reales procedentes de una antena. Y se halló imposible, [incluso con] cuatro etapas de amplificación. Los resultados indican que, si bien desde el punto de vista eléctrico es posible recibir señales de radio con el sentido del gusto, esa recepción es muy inferior a la auditiva, e incluso a la visual.»

Un naranjo que no descansa

«En un pequeño naranjal de Avon-Park, en Florida, unos horticultores han descubierto un naranjo que fructifica durante todo el año y que los cultivadores creen destinado a revolucionar la industria cítrica. Para proteger el ejemplar, sus compradores lo han cercado con una pesada valla de alambre de seis metros de altura y han colocado centinelas noche y día. El árbol llevaba ocho años dando frutos sin parar, pero su existencia la conocía solo el dueño y algunos vecinos, quienes, según expertos en cítricos, no se daban cuenta de su valor, sino que meramente lo consideraban una anomalía de la naturaleza. Se ha formado un sindicato para propagar este árbol de modo que, en 1923, pueda estar presente en gran número en los naranjales.»

1871
Pieles falsas antiguas

«El hule se usa mucho como sustituto de la piel. Su uso más importante es para forro de techos de carruajes, para bolsas de viaje y maleteros, y no rara vez se trata para hacer abrigos y pantalones impermeables. La base es tela de algodón que se hace pasar lentamente por los rodillos de hierro de una máquina. Recibe primero una capa de una sustancia negra, de aspecto desagradable, compuesta de aceite, negro de humo, resina y otros ingredientes, cocidos juntos hasta la consistencia de la brea fundida. Luego la tela se arrolla sobre un gran bastidor de madera que se introduce en una estufa para que se seque. Seguidamente se extiende en mesas largas, donde operarios la rocían con agua y la frotan con piedra pómez, hasta que toda la superficie queda perfectamente tersa. El tejido se barniza a fondo y vuelve a pasarse por la estufa. Ya es entonces una pieza de tela con una reluciente capa gruesa de color negro, muy parecida al charol.»

Virtudes del cloroformo

«El cloroformo es el mejor de los solventes conocidos del alcanfor, las resinas y el lacre; también disuelve los alcaloides vegetales. Como solvente, elimina las manchas de grasa de toda clase de tejidos, pero su uso principal es el de anestésico. Otras varias sustancias orgánicas volátiles poseen propiedades similares, pero ninguna produce la inconsciencia total y la relajación muscular que sigue a la inhalación de cloroformo.»

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