La ciencia del nuevo milenio

Es muy probable que ni siquiera barruntemos por dónde irán los descubrimientos principales de los próximos 50 años.
Las preguntas que todavía no sabemos formular polarizarán la atención de los científicos en los próximos cincuenta años. Lo enseña la historia. Miremos en qué estado se hallaba la ciencia cien años atrás, en 1899. Entonces, como ahora, se reflexionaba sobre los avances del siglo transcurrido. Uno de los logros más duraderos era la prueba ofrecida por John Dalton en 1808 de la constitución atómica de la materia. Otro era la demostración (por James Prescott Joule, en 1851) de la conservación de la energía y la hipótesis que le precedió (esbozada por Sadi Carnot) sobre la limitación intrínseca de la capacidad de transformar una forma de energía en otra. Ambos desarrollos condujeron a la termodinámica y a la idea de que las leyes fundamentales de la naturaleza incorporaban una "flecha del tiempo".
Por otra parte, la obra de Charles Darwin El origen de las especies, publicada en 1859, pretendía explicar la diversidad de la vida sobre la Tierra sin decir nada sobre los mecanismos de la herencia o siquiera sobre las razones por las que no cabía un cruzamiento viable fértil entre especies emparentadas aunque distintas. Por último, en la lista de logros que podía exhibir con satisfacción el siglo XIX, se hallaba la unificación de electricidad y magnetismo, realizada por James Clerk Maxwell mediante un conjunto de ecuaciones matemáticas del más puro estilo newtoniano. En general, la aplicación de las leyes de Newton se había refinado hasta el extremo de ofrecer una solución para cualquier problema real bien planteado. ¡El XIX había sido un siglo maravilloso!

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