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1 de Agosto de 2019
Historia de la ciencia

Hace 50, 100 y 150 años

Recopilación de noticias publicadas en Scientific American.
Por Daniel C. Schlenoff

Un hidroavión entrega correo a un vapor durante la travesía, 1919. [SCIENTIFIC AMERICAN, VOL. CXXI, N.o 8, 23 de agosto de 1919]

1969
Deriva genética

«La supervivencia y la multiplicación preferente de los mejor adaptados al entorno (selección natural) es la base de la evolución. Pero en ese proceso interviene otro tipo de variación tan independiente de la selección natural que incluso puede promover genes que no favorecen la adaptación. Conocida como deriva genética, se trata de una fluctuación aleatoria de la frecuencia con que un gen aparece en una población al pasar de una generación a la siguiente. En los últimos quince años, hemos estado investigando la deriva genética en las poblaciones del valle del río Parma, en Italia. Hemos examinado libros parroquiales y actas matrimoniales en los archivos vaticanos, revisado grupos sanguíneos, desarrollado teorías matemáticas, y, por último, hemos realizado simulaciones con ordenador de algunas de las poblaciones. Hemos descubierto que la deriva genética puede influir notablemente en la evolución.
—Luigi Luca Cavalli-Sforza»

Deriva continental

«Nuevas pruebas apoyan la idea de la deriva de los continentes. Walter Scroll y Robert S. Dietz, de los Laboratorios de Oceanografía Atlántica de la Dirección del Servicio de Ciencias Ambientales, han demostrado que la Antártida y Australia, hoy separadas por 2000 millas de océano, formaban hace tiempo una sola masa de tierra. Centrándose en la isobata de 1000 brazas (línea que contornea cada continente a esa profundidad), que ellos creen representa el auténtico borde de cada masa, introdujeron sus datos en una computadora de la Universidad de Miami hasta dar con el mejor encaje entre ambas.»

1919
Correo aéreo

«La entrega de correo a un barco en alta mar va a acometerla, en pocos días, C. J. Zimmerman, piloto experimentado que seguirá durante dos o tres horas al vapor Adriático tras haber zarpado este rumbo a Inglaterra, para adelantarlo y dejar caer al agua una saca de correo delante de su proa [véase ilustración]. Esta experiencia la seguirán de cerca las autoridades del servicio de correos y la tripulación del barco.»

La experiencia tuvo éxito, pero la técnica era peligrosa, comparada con la entrega regular del correo aéreo.

Aguas letales

«A los marinos que frecuentan la costa de Perú les es familiar un curioso fenómeno, conocido como el “pintor”, que se produce sobre todo en el puerto del Callao, junto a Lima. El agua se tiñe y desprende un olor repugnante, debido al parecer al sulfuro de hidrógeno. La pintura blanca de las embarcaciones se cubre de un limo achocolatado. En un documento recién presentado a la Sociedad Geográfica de Lima, J. A. de Lavalle y García concluye que la causa fundamental es el movimiento estacional de las corrientes marinas, cuando la contracorriente ecuatorial cálida desplaza a la corriente peruana fría. Según él, el consiguiente cambio en la temperatura del agua destruiría una gran cantidad de plancton, y la putrefacción de esa materia orgánica provocaría el fenómeno observado.»

El escaso oxígeno de las aguas de El Niño asfixia a muchos organismos.

1869
El horno solar

«Los materiales de nuestro Sol son sin duda capaces de producir, en proporción, más calor que las sustancias que solemos emplear para el mismo fin. Investigaciones químicas recientes indican que la materia de estrellas y nebulosas se halla en un estado más elemental que cualquiera de los estados que nos son conocidos en la Tierra. ¿Quién puede negar que la creación de nuestros elementos terrenales estuvo acompañada de estampidos de luz y calor de intensidad similar a los que ahora presenciamos en el Sol y las estrellas?  Esta teoría está fuertemente respaldada por la incesante acumulación de pruebas que la espectroscopia nos proporciona.»

Economía del carbón

«Todos convienen en que el carbón es abusivamente caro; pero no todos concuerdan sobre la causa del alto precio ni en cómo podría abaratarse. Los librecambistas achacan el elevado precio al actual arancel, mientras que los proteccionistas culpan a los fletes abusivos y a los altos precios que exigen los mineros. Para nosotros se trata de una combinación de las causas apuntadas. Necesitamos nuevas líneas de transporte competitivas desde los grandes yacimientos hasta los principales centros de comercialización, y precisamos más mano de obra; en nuestra opinión, la insuficiente mano de obra adecuada es una de las principales causas del problema. Esta puede hallarse en abundancia en Asia. Solo espera a ser debidamente invitada.»

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