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Función sensorial en la foca común

De hábitos anfibios, la foca común divide su tiempo entre la tierra y el agua. En el océano, debe navegar, localizar sus presas y seguir el rastro de su cachorro; en tierra pare, alimenta a su cría y descansa.

Por la noche las focas navegan en busca de peces por aguas sombrías; durante el día, se las ve arrastrándose por la tierra, donde se tienden al sol y, una vez al año, paren a sus crías. Dividir de este modo el tiempo entre mar y tierra tiene su precio: las focas, como otros pinnípedos (el orden al que pertenecen las focas, los leones marinos y las morsas), han tenido que adaptarse a dos tipos de retos físicos. El sonido y la luz se comportan de forma distinta en el aire y en el agua, y los órganos sensoriales que se hallan adaptados a un medio tienden a funcionar de forma diferente en el otro. Considérese el ojo de la foca. ¿Cómo es que, estando diseñado para funcionar en el agua, cumple también su misión en tierra? ¿En qué tipos de receptores sensoriales especiales fía la foca para encontrar su camino a través de aguas turbias y picadas?

Durante los últimos diecinueve años he venido estudiando la función sensorial en la foca común, Phoca vitulina. Esta especie es un buen modelo para abordar la adaptación de los pinnípedos a una existencia anfibia. (Para mí, además ofrece la ventaja adicional de que se encuentra en aguas costeras inmediatas al lugar donde vivo, en Terranova.) Después de muchos años de observar a este animal, tanto en su hábitat natural como en cautividad, continúo intrigada por algunas de sus capacidades sensoriales.

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