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1 de Marzo de 1986
Arqueología

Datación de radiocarbono mediante espectrometría

Al aislar de otros átomos el carbono 14 radiactivo en una muestra se abre el camino a una cronología más ajustada de restos arqueológicos y antropológicos mucho menores.

En la datación de radiocarbono tienen arqueólogos y antropólogos su herramienta principal para confeccionar el calendario de los últimos 50.000 años. El método se basa en la asimilación de un isótopo radiactivo, el carbono 14, dentro de la estructura molecular de los organismos. Porque una población de átomos radiactivos se desintegra a un ritmo regular, éstos pueden actuar como un reloj que registre cuánto tiempo hace de la muerte de un determinado animal o planta. Y tanto es así, que resulta muy raro abrir un informe arqueológico que no contenga alguna referencia a la datación de carbono.

Pero se trata de una valiosa herramienta con varias limitaciones. Primera: necesita gran cantidad de material para realizar mediciones fiables, siendo así que buena parte de los artefactos que encierran un destacado valor arqueológico sólo se encuentran dispersos en restos minúsculos. Y los objetos cuyos restos abundan han podido atravesar una compleja «historia carbonosa»: fuentes de distintas edades pudieron contribuir al contenido total de carbono del objeto antes de su enterramiento; ello si el objeto no quedó contaminado, después de su enterramiento, por carbono «actual». Aunque gracias a refinados métodos de laboratorio se limpian los contaminantes, cada purificación requiere grandes cantidades de material arqueológico en bruto.

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