Remolinos de fuego azul

Una forma de combustión repleta de potencial y enigmas.

Cuando un remolino de fuego formado al inyectar y encender combustible sobre agua se transforma en un remolino azul, el fenómeno obedece a que el combustible arde de manera más eficiente. [HUAHUA XIAO, MICHAEL J. GOLLNER Y ELAINE S. ORAN]

La combinación del poder de los tornados con el de las llamas hace que pocas cosas resulten más destructivas que los remolinos de fuego. Estos pueden causar desastres incluso en el entorno controlado y seguro de un laboratorio.

Elaine Oran, de la Universidad de Maryland, y sus colaboradores estaban experimentando con remolinos de fuego después de observar un vídeo de uno de ellos sobre agua. El vídeo mostraba el resultado de la descarga de un rayo en Kentucky sobre un almacén lleno de whisky, gran parte del cual se había esparcido sobre un lago cercano y se había incendiado. Al principio el alcohol ardió como un incendio en charco, sin girar. A continuación se formó un extraño remolino de fuego. Oran observó cómo iba atrayendo hacia sí todo el combustible de la superficie, volviéndose cada vez más intenso.

Esa intensidad lo distinguía de los remolinos de fuego originados en incendios forestales, que tienden a producir humo negro con hollín. Otros vídeos confirmaron que los remolinos de fuego que arden por combustible líquido sobre agua producen más humo blanco a medida que se hacen más intensos, lo que indica menor cantidad de hollín y mayor eficiencia.

Así que el equipo comenzó a experimentar con remolinos de fuego a pequeña escala sobre agua. Su recinto tiene un diámetro de 40 centímetros y una profundidad de solo algunos centímetros. Con dos semicilindros de cuarzo ligeramente descentrados para confinar el fuego y permitir que el aire circule verticalmente, el equipo roció un poco de n-heptano (un componente de la gasolina) sobre el agua, lo prendió con un encendedor de butano y se apartó.

[El artículo completo (PDF) incluye un reportaje fotográfico de 2 páginas donde se muestra la formación de remolinos de fuego azul en el laboratorio.]

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