Microbios marinos que cazan mediante moco

Las «mucosferas» de estos organismos desempeñan un papel muy importante en el ciclo del carbono del planeta.

Ciertos microorganismos marinos generan moco a su alredesor con el que atrapan a otros microbios. [Thomas Fuchs]

Unos peculiares microbios marinos llamados mixoplancton son capaces de obtener energía a través de la fotosíntesis o devorando a otros microbios. Ahora una nueva investigación publicada en Nature Communications indica que una de esas especies, Prorocentrum cf. balticum, hace gala de una táctica de caza tan astuta como extraña que estaría contribuyendo de forma sustancial al ciclo del carbono que vincula la tierra, la atmósfera y los mares.

La autora principal del estudio Michaela Larsson, bióloga marina en la Universidad Politécnica de Sídney, y sus colaboradores estaban estudiando el mixoplancton marino en el laboratorio cuando se percataron de que los microorganismos giraban y se retorcían mientras segregaban moco. Aparte de realizar la fotosíntesis durante el día, por la noche también crean una «mucosfera» rica en carbono en torno a sí mismos y, a continuación, emiten señales químicas con las que atraen hacia ella a otros microbios. El mixoplancton devora a los incautos y se deshace del moco, que se hunde hasta el fondo marino donde forma un depósito rico en carbono.

Según Larsson, el estudio «demuestra que hay que revisar nuestra visión del ciclo de carbono en el océano para incorporar los comportamientos refinados de los microbios». La identificación del ADN de P. balticum en un conjunto de datos mundiales de microbios marinos demuestra que está presente en todos los mares, por lo que es probable que su contribución al ciclo planetario del carbono sea notable. Los autores calculan que este tipo de plancton podría estar secuestrando hasta 0,15 gigatoneladas de carbono cada año, alrededor del 0,5 por ciento de las emisiones anuales de carbono.

Aditee Mitra, modelizador de sistemas marinos en la Universidad de Cardiff, que no ha participado en la investigación, opina que el artículo «es una prueba más de lo poco que sabemos acerca de los organismos marinos que, en conjunto, han generado casi la mitad del oxígeno atmosférico y siguen desempeñando un papel esencial en los ciclos biogeoquímicos terrestres».

Desde que el artículo se publicara se ha comprobado que otras especies de mixoplancton forman y liberan mucosferas. También se investiga cómo podría variar su comportamiento en diferentes condiciones marinas. «El descubrimiento de este comportamiento microbiano y el análisis de la gran repercusión que tiene en los ciclos biogeoquímicos marinos no ha hecho sino comenzar», asegura Larsson. 

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