Reconocimiento quimiosensorial de la individualidad genética

Ciertos genes que regulan funciones inmunológicas confieren a los ratones olores característicos. Así, husmeando, un ratón llega a discernir entre las diferencias genéticas de sus potenciales parejas.

Para los seres humanos, especie cuyos sentidos dominantes son la vista y el oído, el del olfato parece poco menos que un lujo. Resulta difícil imaginar cuánta importancia reviste para los miembros de otras especies que sus individuos puedan reconocerse a través del olor. Nuestros estudios con roedores demuestran que el olor que desprende un animal está determinado en parte por sus genes, principalmente por genes localizados en una región cromosómica de vital importancia en todos los mamíferos, por el papel que desempeña en el reconocimiento inmunológico y porque, además, decide la suerte de los órganos y tejidos trasplantados.

Iniciamos nuestra investigación en el centro de estudios del cáncer Memorial Sloan-Kettering, de Nueva York, a raíz de observaciones casuales sobre el comportamiento social de ratones realizadas durante unos trabajos con colonias de ratones consanguíneos. Concretamente, se advirtió que los ratones que diferían genéticamente sólo en una región cromosómica que contiene un grupo de genes implicados en funciones inmunológicas, conocidos con el nombre de Complejo Principal de Histocompatibilidad, o MHC (el MHC de ratones se denomina H-2 y, el humano, HLA), se reconocían unos a otros por el olor. Paralelamente, Lewis Thomas, que presidía el centro pero desconocía aún esas observaciones, propuso que los genes de histocompatibilidad conferían un olor característico a cada individuo. La afortunada coincidencia entre observaciones y teoría fue el punto de partida de una serie de estudios sobre el reconocimiento olfativo de la identidad genética, con su epicentro en el Centro de Estudios Quimiosensoriales Monell, de la Universidad de Pennsylvania.

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