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Cartografiar el continente helado

Un nuevo mapa del sustrato rocoso de la Antártida podría mejorar las predicciones sobre el aumento del nivel del mar.

GETTY IMAGES/TITOONZ/ISTOCK

¿Qué partes de la Antártida se deshielan a medida que se calienta el planeta y cómo de rápido lo hacen? ¿Cuánto aumentará el nivel del mar como resultado? Para responder a estas preguntas, los científicos deben aprender todo lo posible sobre el vasto continente, aunque determinar su topografía oculta bajo el hielo suponga todo un reto. El contorno del sustrato rocoso de la Antártida revela el comportamiento de las «líneas de tierra» de los glaciares, las zonas donde el hielo pasa de apoyarse en el suelo a flotar sobre las aguas oceánicas. Si la línea se desplaza tierra adentro, el glaciar pierde más hielo.

El pasado diciembre se publicó en Nature Geoscience un mapa actualizado de dicho sustrato rocoso, elaborado a partir de datos de radar aerotransportado, de satélite, sísmicos y de la acumulación de nieve. Para completar los vacíos que dejaban los datos de radar, los autores emplearon un método más preciso basado en principios físicos, y hallaron notables diferencias respecto a mapas anteriores: por ejemplo, desviaciones de hasta 2000 metros en la elevación del sustrato rocoso.

El nuevo mapa anuncia buenas y malas noticias sobre la pérdida de hielo en distintas partes del continente. «Para la Antártida occidental no hay demasiada esperanza», señala Mathieu Morlighem, director del estudio y experto en ciencias de la Tierra de la Universidad de California en Irvine. «Pero en la Antártida oriental la situación es más heterogénea». Según Jonathan Bamber, glaciólogo de la Universidad de Bristol que no participó en el proyecto cartográfico, el trabajo subsana importantes lagunas en la topografía del sustrato rocoso del continente y «mejorará sensiblemente nuestra capacidad de simular y predecir la subida del nivel del mar».

FUENTE: «DEEP GLACIAL TROUGHS AND STABILIZING RIDGES UNVEILED BENEATH THE MARGINS OF THE ANTARCTIC ICE SHEEt», POR MATHIEU MORLIGHEM ET AL., EN NATURE GEOSCIENCE, VOL. 13, PÁGS. 132-137, 12 DE DICIEMBRE DE 2019; KATIE PEEK (mapa)

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