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Actualidad científica

  • 18/10/2018 - Sordera

    ¿Restaurar la pérdida de audición?

    Experimentos realizados en ratones identifican una proteína cuya estimulación promovería la regeneración de las células sensoriales dañadas por el exceso de ruido o la edad.

  • 17/10/2018 - astronomía

    Pero ¿cómo se forman realmente los planetas?

    Como un coche que pesa el doble que el acero con que lo hicieron, los exoplanetas tienen una masa mucho mayor que el material del que surgen. Este nuevo hallazgo pone en entredicho las teorías de la formación planetaria.

  • 17/10/2018 - Comportamiento

    Por qué vivir en pareja engorda

    Los hábitos comunes que se adquieren durante la convivencia son los responsables del aumento de peso.

  • 16/10/2018 - astronomía

    Grandes penitentes de Europa

    Recuerdan a los nazarenos de una procesión, con sus ropas blancas y sus capirotes. Son unas agudas cuchillas de hielo que se juntan a cientos en neveros o campos de hielo. Y no las hay solo en la Tierra.

  • 16/10/2018 - Nutrición

    Aquello que comemos puede afectar a nuestros bisnietos

    En ratones, la sobrealimentación de los progenitores promovería la aparición de conductas de drogadicción e induciría cambios metabólicos característicos de la obesidad en sus descendientes. Los efectos se observarían a lo largo de tres generaciones.

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  • Mente y Cerebro
  • Mayo/Junio 2017Nº 84

Neurociencia

En la jungla de las neuronas

Para descodificar el mapa de conexiones neuronales del cerebro humano se deben procesar alrededor de 1000 exaoctetos de información, más de la que almacenan todos los servidores de Google. Los investigadores están desarrollando un método para reducir tal volumen de datos.

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En nuestro cerebro, casi 100.000 millones de neuronas conforman una compleja maraña de axones, dendritas y somas. El anatomista alemán Korbinian Brodmann (1868-1918) logró cartografiar de forma aproximada la corteza cerebral humana mediante una técnica de tinción especial. Dividió la región en áreas que se diferenciaban entre sí por su arquitectura celular y función. Pero, como se comprobó más tarde, ese mapa no se correspondía con la complejidad del cerebro. Si se quiere averiguar el funcionamiento cerebral, deben contemplarse las conexiones entre cada una de las neuronas, así como la totalidad de la red neuronal.

Las nuevas técnicas de neuroimagen permiten determinar, cada vez con mayor exactitud, estructuras básicas. El primer proyecto de este tipo consistió en la elaboración de un mapa del sistema nervioso del nematodo Caenorhabditis elegans, organismo que cuenta con unas escasas 300 neuronas. La investigación tardó 14 años en finalizarse y los resultados se publicaron en 1986. En la actualidad, las técnicas de preparación de muestras y de microscopía mejoradas, así como los ordenadores con mayor potencia permiten cartografiar cerebros más voluminosos. Incluso en los últimos diez años ha surgido una nueva disciplina: la conectómica.

Pero el corto recorrido de este campo de investigación hace que los neurocientíficos no se pongan de acuerdo sobre cómo proceder con la inmensa cantidad de datos que se están obteniendo. De hecho, saber con qué y cómo se halla conectada una neurona no significa conocer su función. E incluso descubrir esa información no supone desentrañar el papel que desempeña esta pieza dentro del gran engranaje del sistema nervioso. ¿Es la investigación de conectomas solo una batalla salvaje de datos sin una finalidad clara?

En absoluto. Para entender su importancia, retrocedamos unos cuantos siglos hasta llegar a los descubrimientos de Galileo Galilei. Este polímata se enfrentaba a un dilema que guarda ciertos paralelismos con la neurociencia moderna. Muchos de los fenómenos que Galileo observaba en el cielo nocturno eran un enigma para él. Desarrolló un telescopio que le permitía ver las estrellas de forma más nítida, pero no sabía muy bien a qué parte del cielo infinito debía apuntar ni qué datos necesitaba para apoyar sus teorías. A pesar de todo, demostró que la Tierra no es el centro del universo.

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