El efecto placebo también funciona en psicoterapia

Una explicación detallada de la terapia y una buena relación con el terapeuta favorecen el efecto placebo.

Aunque la terapia con ­color ­verde no existe, puede ­comportar un efecto placebo. [Getty Images / Tomml / iStock]

Que un medicamento surta efecto depende de sus componentes, pero también de las expectativas del paciente. Este principio se conoce en medicina desde hace mucho tiempo como efecto placebo. En fecha reciente, investigadores del equipo del psicólogo clínico Jens Gaab, de la Universidad de Basilea, han constatado que este efecto no solo acontece en el tratamiento con fármacos, sino también en las psicoterapias.

Para su investigación, los autores contaron con 421 participantes, a los que mostraron películas de cinco a siete minutos de duración y en diferentes sesiones. En las filmaciones se veían solo círculos y superficies verdes en movimiento y en constante transformación. Una parte de los sujetos recibió de antemano la siguiente explicación «científica»: se trataba de una novedosa cromoterapia desarrollada en la Universidad de Londres, en la que el color verde activaba esquemas mentales apropiados para «calmar estados de irritación y tratar los sentimientos de desesperanza».

El comportamiento del investigador con respecto a los participantes también varió. Unas veces se le pidió que les explicara todo de la manera más sencilla y breve posible; otras veces, debía responder preguntas y establecer contacto visual y sonreír de forma recon­fortante para que los participantes se sintieran seguros y apreciados.

El bienestar psicológico de los probandos aumentó tras la supuesta cromoterapia, pero solo en los casos en los que habían recibido una explicación completa y el investigador se había mostrado amable y atento. Esos probandos se sintieron más relajados y satisfechos, y mostraron una mayor disposición para afrontar los problemas cotidianos.

El efecto duró una semana. Según Gaab, este es equiparable al de las sesiones terapéuticas breves que se llevaron a cabo con las personas sanas del grupo de control. «De la investigación en psicoterapia sabemos que para que una terapia sea efectiva deben cumplirse dos requisitos: establecer una buena relación con el terapeuta y recibir una explicación plausible sobre el procedimiento», explica. Sin embargo, los mecanismos que lo hacen posible son difíciles de demostrar: es imposible efectuar ensayos a doble ciego, ya que al menos el terapeuta conoce siempre si se trata de una psicoterapia real.

«El hecho de que los placebos puedan tener también un efecto psicoterapéutico demuestra que no todo lo que funciona es bueno o tiene base teórica», apunta Gaab. Por ello, considera que desde un punto de vista ético es necesario aclarar al paciente el significado que tienen la relación terapéutica y la plausibilidad del modelo de causa-efecto para que una terapia tenga éxito.

Fuente: Scientific Reports, vol. 9, n.o 1, 2019

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