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1 de Enero de 2016
Memoria

Neuronas nuevas para la memoria reciente

¿Cómo consigue el cerebro crear recuerdos novedosos sin saturarse? Los científicos buscan la respuesta en las células nerviosas más jóvenes.

Las células madre hipocampales (rojo) pueden generar neuronas nuevas. Las de la imagen pertenecen al hipocampo de un ratón. [CORTESÍA DE GERD KEMPERMANN]

En síntesis

La neurogénesis (crecimiento de neuronas nuevas) en el cerebro adulto se produce en dos regiones: el hipocampo y el bulbo olfativo.

Los investigadores sospechan que las neuronas nuevas del hipocampo facilitan el almacenamiento de los recuerdos y la separación de los mismos.

Al parecer, las neuronas jóvenes ayudan a crear memorias nuevas; las viejas, en cambio, permiten recordar episodios anteriores.

Durante largo tiempo, los científicos han considerado que nacemos con un número definitivo e inmutable de neuronas. Las pruebas que fundamentaban este dogma parecían sólidas: a principios del siglo xx, los neuroanatomistas, armados con su microscopio, detectaron neuronas inmaduras, pero solo en el cerebro de fetos y embriones de mamíferos, nunca tras el nacimiento.

Ahora sabemos que la realidad es más compleja. Mediante el marcaje radiactivo del ADN, los investigadores comenzaron a descubrir excepciones a la regla de que el cerebro adulto no genera neuronas. Hoy en día, se han hallado dos pequeñas regiones en las que la neurogénesis (­nacimiento de neuronas) persiste durante toda la vida: el bulbo olfativo y el hipocampo. El primero forma parte del sistema de discriminación de olores. El segundo cumple una función mucho más amplia: almacena la memoria.

En 1998, la noticia de que existían neuronas nacientes en el hipocampo humano adulto sorprendió a muchos investigadores. Aunque la producción de nuevas neuronas puede parecer útil, sus costes son posiblemente elevados. Después de todo, el espacio disponible en el cráneo es finito y las células recién llegadas podrían alterar las delicadas redes neurales que almacenan el cono­cimiento.

En la actualidad, los científicos sospechan que las neuronas que nacen en el hipocampo ayudan al cerebro a crear y filtrar los millones de recuerdos que formamos a lo largo de la vida. Si esta hipótesis es cierta, la neurogénesis podría resolver el rompecabezas que ha desconcertado durante más de sesenta años a quienes investigan la memoria: ¿cómo consigue el cerebro guardar recuerdos de sucesos similares por separado? Estos descubrimientos podrían revelar a la larga por qué recordamos los episodios de nuestra vida y cómo el cerebro logra mantener la facultad para registrar recuerdos a pesar de su inevitable deterioro con el envejecimiento.

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