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1 de Mayo de 2019
Neurología

Neuronas de Von Economo

El psiquiatra y neurólogo Constantin Freiherr von Economo logró dos descubrimientos fundamentales para la neurología contemporánea: la encefalitis letárgica y las neuronas en huso.

Wilhelm Hlosta / Biblioteca Nacional de Austria / dominio público

En síntesis

A Constantin Freiherr von Economo (1876-1931) se le conoce, sobre todo, por el hallazgo de la encefalitis letárgica, las neuronas Von Economo y el atlas citoarquitectónico del cerebro humano.

Durante su formación académica y profesional coincidió con importantes figuras del mundo de la neurología y la psiquiatría, entre ellos, Alois Alzheimer y Emil Kraeplin. Su pertenencia a la clase aristocrática le permitió cultivar una de sus grandes aficiones: la aviación.

La producción literaria de Von Economo fue fructífera: publicó más de 150 trabajos, entre libros y artículos. Escribió sobre anatomía cerebral, histología y citoarquitectura, patología nerviosa y mental, evolución del cerebro y de la inteligencia y sobre encefalitis letárgica, entre otros temas.

Hasta en tres ocasiones fue nominado Constantin Freiherr von Economo (1876-1931) para el Nobel de fisiología o medicina por el descubrimiento de la encefalitis letárgica. Sus estudios resultaron determinantes para desentrañar la naturaleza, los mecanismos de acción, los síntomas y la histología de una enfermedad que arrasó en Europa y América del Norte entre 1916 y 1926. La dolencia recibió su nombre, enfermedad de Von Economo y, en fecha más reciente, centró el argumento del libro Despertares, escrito por el neurólogo Oliver Sacks (1933-2015). La obra se llevó al cine con gran éxito: la película ganó tres Oscar en 1990.

Pero Von Economo aportó muchos hallazgos más a la ciencia. En particular, descubrió las neuronas en huso, denominadas muy pronto neuronas de Von Economo. Tenía talento para el dibujo; sus representaciones de trabajos neurológicos se han considerado incluso genuinas obras de arte. Ahora bien, ¿quién fue Von Economo?

Constantin Alexander Economo von San Serff nació el 21 de agosto de 1876 en Braila, Rumanía. Sus padres pertenecían a la aristocracia griega: su progenitor, Johannes Economo, era un rico industrial ennoblecido con una baronía imperial. En 1866, contrajo matrimonio con Helena Economo, de soltera Murati, en Budapest. Las dos familias tenían sus raíces en Edessa y Serres, en la región helena de Macedonia, respectivamente. En 1877, se mudaron a Trieste, donde Constantin pasó su infancia y juventud. Alumno excelente, cursó con brillantez los estudios de secundaria. Hablaba griego con su padre, alemán con su madre, francés con sus hermanos Sofía y Demetrio, e italiano con su otro hermano, Leo.

En 1893, se trasladó a Viena. Por consejo paterno, empezó a cursar ingeniería mecánica en la Escuela Politécnica Superior de Viena, que venía funcionando desde 1815. Esos primeros estudios técnicos, junto con su notable talento para la matemática y el dibujo, le resultarían más tarde de gran utilidad en su trabajo neuroanatómico y sus aficiones aeronáuticas. Dos años después se cambió a la facultad de medicina, influido por la lectura de Genio e follia («Genio y locura», del criminólogo italiano Cesare Lombroso y publicado en 1864). Durante la formación en la facultad de medicina trabajó en los institutos de histología y fisiología. Sus primeros maestros en histología y embriología fueron Viktor von Ebner y Josef Schaffer (1861-1939), y en fisiología, Siegmund Exner (1846-1926).

La holgada posición económica familiar permitió a Von Economo financiarse los viajes y la publicación de sus trabajos científicos, además de cultivar dos grandes aficiones: el ascenso en globo y la aviación. A mitad de carrera, durante las vacaciones de 1898 o 1899, se dedicó, con su hermano Demetrio, a recorrer mundo. Visitaron Estados Unidos, Canadá, Japón, China y la India. Esa primera experiencia amplió su visión cosmopolita e internacional.

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